Alce

El alce o wapiti es uno de los animales terrestres más grandes de América del Norte, Asia central y oriental, donde vive en prados de montaña, bosques y bordes de bosques.

También es el herbívoro salvaje o cérvido más grande, solo superado por el alce. El alce de Roosevelt, el alce de Tule, el alce de las Montañas Rocosas y el alce de Manitoban son cuatro de las seis subespecies de América del Norte que todavía existen en la naturaleza, mientras que las subespecies de alce oriental y de Pascua de Merriam están extintas. Hoy en día, el alce es popular como juego de caza, mientras que su carne es una especialidad en algunos restaurantes y tiendas y sus astas se utilizan en artículos novedosos y en la medicina tradicional de Asia oriental. Aunque algunos rebaños padecen enfermedades infecciosas, la población general está aumentando y figura como Preocupación Menor en la Lista Roja de la UICN.

¡5 datos increíbles sobre los alces!

  • El sonido de corneta masculino está hecho de rugidos y silbidos simultáneos, como lo demuestra el movimiento de los labios y las fosas nasales.
  • Los alces consumen un promedio de 9,1 kg (20 libras) de vegetación todos los días.
  • Los machos adultos (toros) pueden correr hasta 40 mph.
  • El alce es la mascota no oficial de Estes Park, Colorado, y es uno de los animales salvajes más avistados allí.
  • Wapiti (waapiti) es una palabra que significa «grupa blanca» en Shawnee y Cree.

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Nombre científico del alce

Estos animales a menudo se confunden con el alce, no solo porque se parecen sino porque el alce (nombre científico alces alces o Cervus alces) se llama «alce» en Eurasia. El nombre científico del alce es Cervus canadensiscon C c canadensis siendo la especie tipo y existiendo 14 subespecies. Aunque ambos son animales de la familia de los ciervos Cervidae, los alces pertenecen a la subfamilia Cervinae o ciervos del Viejo Mundo, mientras que los alces pertenecen a la subfamilia Capriolinae (Odocoileinae) o ciervos del Nuevo Mundo.

La palabra «alce» históricamente tenía un significado como «ciervo grande». Las personas de habla inglesa en América del Norte en el siglo XVII estaban familiarizadas con el pariente del alce, el ciervo rojo (Cervus elaphus), pero no con el alce, por lo que le dieron el nombre de «alce» a Cervus canadensis, también conocido como «ciervo rojo». Lingüísticamente, la palabra griega antigua romanizada para el latín Alces (alce) era álkē, que durante la Alta Edad Media en el siglo VIII se llamaba elch, elh y eolh en inglés antiguo. Luego se convirtió en elk, elcke o elke en inglés medio o alke latinizado. Las subespecies asiáticas de alce a veces se denominan maral, aunque la palabra se aplica principalmente al ciervo rojo del Caspio, una subespecie de ciervo rojo (Cervus elaphus maral).

tipos de alces

Quedan cuatro subespecies de las seis de América del Norte, siendo estas las de Roosevelt (C. canadensis roosevelti), Tule (Nanonodos de C. canadensis), Manitoba (C. canadensis manitobensis) y el alce de las Montañas Rocosas (C. canadensis nelsoni). Dos subespecies, el alce oriental (C. canadensis canadensis) y el alce de Pascua de Merriam (C. canadensis merriami) se extinguieron hace más de un siglo.


lces


alce norteamericano

  • C c roosevelti (Alce de Roosevelt)
  • C c nanonodos (Alce de Tule)
  • C c manitobensis (alce de Manitoba)
  • C c nelsoni (Alce de las Montañas Rocosas)
  • C c canadensis (alce oriental; extinto)
  • C c merriami (Alce de Pascua de Merriam; extinto)

Alce oriental (wapiti)

  • C c sibirico (Altái wapití)
  • C c songaricus (Tian Shan wapití)
  • C c xantópigo (wapití de Manchuria)
  • C c alashanicus (Alashan wapití)

Ciervo rojo de Asia central (grupo del sur)

  • C c macneilli (ciervo de Sichuan)
  • C c kansuensis (ciervo rojo Kansu)
  • C c wallichii (ciervo rojo tibetano)
  • C c hanlu (ciervo de Cachemira)

Recientes estudios de ADN indican que en realidad no hay más de tres o cuatro subespecies, con las formas americanas e incluso el alce siberiano (C. canadensis sibiricus) todos parecen pertenecer a una subespecie (C. canadensis canadensis). Todas las subespecies chinas son tratadas como una especie distinta.

Apariencia de alce

Se cree que las 14 subespecies son variaciones de la misma especie con ligeras diferencias en apariencia y comportamiento conocidas como factores de estilo de vida relacionados con el clima. Todos tienen cuerpos gruesos con colas cortas, parches pequeños y definidos en la rabadilla y patas delgadas. Tienen una altura de hombros de 0,75-1,5 m (2 pies 6 pulgadas-4 pies 11 pulgadas) con una longitud de nariz a cola de 1,6-2,7 m (5 pies 3 pulgadas-8 pies 10 pulgadas). Los machos pesan 178-497 kg (392-1,096 lb) mientras que las hembras pesan 171-292 kg (377-644 lb).

La excepción es la subespecie más grande, el alce de Roosevelt, donde los machos más grandes pueden pesar hasta 600 kg (1300 lb) pero en promedio 318-499 kg (701-1100 lb) y las hembras pesan 261-283 kg (575-624 lb). El alce de Tule también tiene un peso diferente, con machos que pesan 204-318 kg (450-701 lb) y hembras que pesan 170-191 kg (375-421 lb). A todos los alces les crece un abrigo grueso de invierno durante el otoño, pero solo los alces norteamericanos machos y hembras tienen melenas finas en el cuello.

Todos los animales machos tienen astas que están hechas de hueso y crecen 2,5 cm por día, tiempo durante el cual las cubre una capa de terciopelo. Se despojan de la cubierta de terciopelo en el verano después de que las astas hayan terminado de desarrollarse. Dado que la testosterona impulsa la formación de astas, cuando el nivel de testosterona cae a fines del invierno y principios de la primavera, las astas se desprenden. Cada asta tiene seis dientes. Los alces norteamericanos y siberianos tienen las astas más grandes y el wapiti de Altai tiene las más pequeñas, con las astas de Roosevelt que pesan 18 kg (40 libras).

Comportamiento de los alces

Los machos se llaman toros y las hembras alces se llaman vacas. Estos animales son algunas de las especies de ciervos más sociales, con tamaños de grupo durante el verano que alcanzan los 400 individuos. Los machos y hembras adultos se segregan en diferentes rebaños durante la mayor parte del año, siendo los rebaños de hembras más grandes y los machos formando pequeños grupos o siendo solitarios. Los toros jóvenes viven en rebaños de hembras o con toros más viejos y menos agresivos.

Durante la temporada de apareamiento, los toros adoptan un comportamiento de celo y compiten por las hembras que incluyen en harenes de 20 o más vacas. Intentan intimidar a los rivales con cornetas y exhibiciones de astas, continuando con la lucha de astas. También pueden cavar revolcaderos o agujeros en el suelo para orinar y rodar, dándoles un olor único para atraer a las vacas. Los toros también defienden su harén de otros machos y depredadores y los arrean cuando se alejan del harén.

La vocalización de los toros, llamada corneta, puede alcanzar los 4000 Hz. Lo hacen soplando aire desde la abertura entre las cuerdas vocales (la glotis) a través de las fosas nasales. También pueden crear sonidos de tonos más profundos de 150 Hz a través de la laringe.

Los alces se frotan contra los árboles y otros objetos para quitarse el abrigo de invierno a principios del verano. Al igual que varias especies de ciervos, migran a altitudes más altas en la primavera y se retiran en el otoño, creando rangos de verano e invierno. Viajan hasta 169 millas (270 km) durante su migración más larga en los EE. UU. continentales.

Sparring Elk en el Parque Nacional de Banff, Alberta, Canadá.
Sparring Elk en el Parque Nacional de Banff, Alberta, Canadá.

James Gabbert/Shutterstock.com

Hábitat del alce

El hábitat nativo del animal es el este de Asia y América del Norte, pero se introdujo en Asia central, Nueva Zelanda y Argentina. Tenía un rango de hábitat mucho más amplio en tiempos prehistóricos que incluía Europa. La especie vive en prados de montaña, bosques y bordes de bosques.

Dieta del alce

Como rumiantes, estos animales tienen estómagos de cuatro cámaras. Pero mientras que los alces y los venados de cola blanca son principalmente ramoneadores, los alces son principalmente herbívoros. Se alimentan por la mañana y por la noche y buscan refugio para digerir. Durante el invierno, viajan a zonas boscosas para una mayor disponibilidad de alimento. Sus dietas son herbívoras y consumen pastos nativos durante todo el año, corteza de árbol en invierno y brotes de árboles y hierbas en verano. Cada día comen 9,1 kg (20 libras) de vegetación en promedio.

Depredadores y amenazas de alces

Los depredadores típicos de estos animales son lobos, coyotes, osos pardos, osos negros norteamericanos, osos negros asiáticos, pumas y tigres siberianos. Las manadas de coyotes, los osos pardos y los osos negros son los principales depredadores de las crías de alce, siendo los osos pardos y negros los principales depredadores. La matanza de vacas jóvenes afecta al crecimiento de la población más que la de toros o terneros. Los toros se debilitan al perseguir a las hembras y pelear con otros machos a fines del invierno o cuando han perdido sus astas, por lo que es más probable que los lobos los aprovechen. Sin embargo, los alces pueden disminuir la depredación cambiando a ramonear en lugar de pastar, la principal diferencia es el cambio de áreas abiertas con la cabeza hacia abajo a áreas boscosas con la cabeza hacia arriba.

Otras amenazas para estos animales son varias enfermedades infecciosas bacterianas y parásitos, algunas de las cuales son transmisibles al ganado. El huésped principal del gusano cerebral o gusano meníngeo (Parelaphostrongylus tenuis) es el venado de cola blanca al que no afecta pero es fatal para los alces. Los alces también pueden consumir el mismo parásito a través de caracoles y babosas, que son huéspedes intermediarios.

Otros parásitos fatales son el trematodo hepático (Fascioloides magna) y el gusano pulmonar Dictyocaulus viviparus. La enfermedad de desgaste crónico es transmitida por priones y afecta su tejido cerebral y puede transmitirse a través del consumo de terciopelo de asta de alce, lo que en humanos resulta en la variante de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob.

Una enfermedad bacteriana llamada brucelosis en los EE. UU. solo existe en Yellowstone. Puede transmitirse al ganado, bisontes y caballos domesticados y causar infertilidad, abortos y disminución de la producción de leche. En los seres humanos, produce fiebre ondulante y síntomas similares a los de la gripe que pueden persistir durante años. Los parásitos gastrointestinales incluyen Eimería sp. y Ostertagia sp. Otra enfermedad es la enfermedad de las pezuñas de alce, que está relacionada con la bacteria treponema y causa deformidades en las pezuñas que conducen a una cojera extrema.

Para los humanos, los alces no son solo una especie de juego de caza, sino que sus astas se usan a menudo en la medicina tradicional china, y el terciopelo de asta se usa como afrodisíaco para aumentar el bienestar y la testosterona tanto para hombres como para mujeres. La carne está disponible en algunos restaurantes y tiendas de comestibles. Es más rico en proteínas, más bajo en grasas y colesterol, y más magro que el pollo, el cerdo y la carne de res, además de ser una buena fuente de zinc, fósforo y hierro.

Las astas también se utilizan en artículos novedosos, como obras de arte y muebles, y los pueblos asiáticos crían alces para sus astas. América del Norte y Nueva Zelanda tienen muchas granjas de alces. Los nativos americanos se dedicaban a la caza de alces para usar sus pieles para cubrir tipis, ropa y calzado.

Ciclo de vida y reproducción del alce

Los toros y las vacas se unen durante la temporada de apareamiento que comienza a fines de agosto y termina a principios del invierno. Los toros hacen una docena o más de intentos de apareamiento durante el breve celo de las vacas que dura uno o dos días. Las vacas suelen producir uno y ocasionalmente dos crías, que se llaman terneros. Las vacas se reproducen con mayor frecuencia cuando pesan al menos 200 kg (440 lb).

El período de gestación es de 240-262 días y los terneros pesan entre 15-16 kg al nacer. Nacen con manchas que pierden a finales de verano. Las vacas se aíslan para el nacimiento y hasta que el ternero pueda huir de los depredadores. Los terneros pueden unirse a la manada después de dos semanas y a los dos meses están completamente destetados. Antes de los tres años, los alces dejan sus rangos de nacimiento. Su vida útil es de 10 a 13 y, a veces, 15 años en la naturaleza y 20 o más años en cautiverio.

Población de alces

La población de manadas de alces en el Gran Ecosistema de Yellowstone es de unos 40.000 individuos. Hay 9,000-13,000 alces en la manada de Teton, que migran hacia el sur desde las partes del sur del Parque Nacional de Yellowstone y hacia el oeste desde los Bosques Nacionales Shoshone y Bridger-Teton para pasar sus inviernos en el Refugio Nacional de Alces. La poblacion de Cervus canadensis está aumentando y figura como Preocupación Menor en la Lista Roja de la UICN.

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