Bisonte

El mamífero terrestre más grande de América del Norte

Con sus gigantescas cabezas, enormes cuernos y pelaje peludo, los bisontes son los mamíferos más grandes de América del Norte y durante mucho tiempo han deslumbrado la imaginación de los pueblos nativos y los colonos estadounidenses.

A principios del siglo XIX, unos 60 millones de bisontes vagaban por los bosques, las llanuras y los valles de los ríos desde Alaska hasta México. Para 1889, solo quedaban alrededor de 635 en estado salvaje, y la administración del presidente Roosevelt los agregó a la lista de especies protegidas. Hoy, gracias a los esfuerzos educativos y de repoblación, el número de bisontes salvajes ha aumentado a unos 20.500. Se consideran “una de las mayores historias de éxito de conservación de todos los tiempos”.

Cuatro datos interesantes sobre el bisonte

Grande y a cargo: Los bisontes, que técnicamente son un tipo de vaca, son los mamíferos terrestres más grandes de América del Norte. Pero no dejes que su enorme tamaño te engañe. ¡Bison puede alcanzar velocidades de carrera de 40 millas por hora!

Estado oficial: El bisonte es el mamífero nacional oficial de los Estados Unidos y el 1 de noviembre es el Día Nacional del Bisonte.

Cruzamiento con vacas: Los rancheros crían bisontes con vacas, y los animales resultantes se conocen como «beefalo» y «zubron».

Singular y plural: Bison es una de las pocas palabras en el idioma inglés donde las formas singular y plural de la palabra son las mismas.

Nombres científicos y culturales del bisonte

La palabra «bisonte», que significa «buey salvaje», tiene raíces lingüísticas latinas, protogermánicas e inglesas medias.

Hay dos tipos de bisontes. El primero lleva el nombre científico. bisonte bisonte bisonte, y viven principalmente en América del Norte. El segundo tipo se conoce científicamente como bisonte bisonte bonasusy viven principalmente en Europa.

Es posible que escuche a la gente llamar al bisonte «búfalo» o «búfalo americano». Aunque es común, es un nombre un poco inapropiado porque el bisonte es un pariente lejano del búfalo real y el búfalo de agua que vive en África y Asia. Se cree que el explorador francés Samuel de Champlain fue la persona que etiquetó erróneamente a los bisontes como búfalos cuando se aventuró por América del Norte en el siglo XVIII.

En Europa, los bisontes también se conocen como bisontes. Aunque los lingüistas no son 100 por ciento seguros sobre las raíces de la palabra, la mayoría está de acuerdo en que proviene de un término eslavo o báltico que significa «el animal apestoso».

En las lenguas siouan, habladas por los pueblos lakota y sioux, la palabra para bisonte es “tatanka”, que se traduce como “el que nos posee” o “gran bestia”.

Apariencia de bisonte

Los bisontes son animales enormes con dos grandes cuernos.

El adulto promedio que se encuentra en América del Norte mide dos metros, o 6 pies y 2 pulgadas, de altura. ¡Es más alto que la leyenda del baloncesto Michal Jordan! A lo largo, pueden alcanzar los 3 metros, que son 11 pies. Los bisontes europeos son un poco más altos pero más achaparrados, miden 2,1 metros, o 6 pies y 11 pulgadas, de alto y 2,9 metros, o 9 pies y 6 pulgadas, de largo.

Cuando se trata de peso, el bisonte americano inclina la balanza entre 400 y 1270 kilogramos, lo que da como resultado unas 880 y 2800 libras. El bisonte europeo suele pesar entre 800 y 1000 kilogramos, o entre 1800 y 2200 libras. Para decirlo de otra manera, los bisontes pesan tanto como un automóvil.

El bisonte de clima frío luce el pelo largo y desgreñado. Los que viven en climas cálidos tienen el pelaje más corto. Cuando nacen, los bisontes son de color rojo anaranjado. Alrededor de los dos meses, el rojo comienza a convertirse en marrón oscuro. En los meses más fríos, a los bisontes les crecen abrigos de piel más gruesos que mudan en los meses de verano.

Los bisontes entran en la categoría de animales artiodáctilos, lo que significa que tienen pezuñas hendidas. Y aunque son animales enormes, también son rápidos y pueden alcanzar velocidades de hasta 40 millas por hora. En comparación, el ser humano promedio corre entre 8 y 10 millas por hora. Los atletas de élite, como la superestrella del maratón Eliud Kipchoge, corren a aproximadamente 13 millas por hora.

Imagen de bisonte adulto

Bisonte americano contra bisonte europeo

El bisonte americano y el europeo son animales muy similares pero tienen algunas pequeñas diferencias.

Para empezar, los bisontes americano y europeo son animales que viven en hábitats ligeramente diferentes. Los primeros tienden a vagar por llanuras abiertas y regiones montañosas, mientras que los segundos se congregan en bosques leñosos. Desde el punto de vista del comportamiento, el bisonte de las llanuras americanas es más fácil de domesticar que el bisonte de bosque europeo.

Además, el pelaje del bisonte americano suele ser más largo que el de su homólogo europeo. Sin embargo, las colas de los bisontes europeos son más peludas que las colas de los bisontes americanos. Además, el bisonte americano tiende a enterrarse y comer hierba y vegetación baja. Los europeos, por otro lado, son navegadores, lo que significa que se alimentan principalmente de hojas, brotes y frutos colgantes.

Los bisontes europeos y americanos también tienen pequeñas diferencias anatómicas. Los americanos tienen 15 costillas y los europeos solo 14. El búfalo americano tiene cuatro discos inferiores en la columna, mientras que sus homólogos europeos tienen cinco. Por último, los bisontes europeos tienen patas y cuellos un poco más largos que sus primos estadounidenses.


bisonte


El bisonte más grande de la historia

En 2007, un cazador en el Bosque Nacional Bridger-Teton de Wyoming mató a un bisonte del área conocido como «Old Lonesome», que se creía que tenía los cuernos más grandes registrados de la especie. De punta a punta, los cuernos de Old Lonesome medían 32 pulgadas. Individualmente, cada cuerno medía alrededor de 19 pulgadas.

Hoy en día, los ganaderos crían bisontes para obtener carne. El más grande registrado pesó 3.801 libras o 1.724 kilogramos. El bisonte salvaje más pesado jamás registrado pesó 2800 libras o 1270 kilogramos.

Comportamiento del bisonte

A veces, los bisontes son pacíficos y perezosos. Otras veces, pueden ser audaces y peligrosos sin previo aviso. Las madres se vuelven especialmente protectoras si sienten una amenaza cerca de sus crías. Los humanos no deben acercarse a menos de 25 pies del bisonte como mínimo.

Los bisontes generalmente viven en manadas de género específico durante parte del año. Cuando los bisontes machos, o toros, alcanzan los dos años, dejan a sus madres y se unen a una manada de machos llamada “manada de solteros”. Los rebaños de hembras suelen ser más grandes que los de machos y tienen una matriarca que toma las decisiones importantes, como dónde pastar y cuándo dormir. Cada año, los rebaños de hembras y machos se unen para la temporada de apareamiento.

A los bisontes les gusta revolcarse. No, eso no significa que se sientan sintiendo lástima por sí mismos. Revolcarse es cuando los animales se revolcan en el barro, el agua o el polvo. Se involucran en este comportamiento por varias razones. A veces utilizan el revolcarse como astringente para calmar la piel o como herramienta de control de temperatura. Otras veces lo hacen por diversión y para atraer parejas durante la temporada de apareamiento. Sin embargo, revolcarse puede resultar fatal para los bisontes si lo hacen en un lugar infectado con esporas de ántrax.

Hábitat del bisonte

Hoy en día, los bisontes salvajes viven en América del Norte, Europa y una pequeña manada vaga por Rusia. En América del Norte, la mayoría de los rebaños se quedan en las Grandes Llanuras al oeste del río Mississippi y en las llanuras de pastos altos y al este de las Montañas Rocosas.

Las manadas de búfalos americanos de pura raza viven en las siguientes regiones:

  1. Parque Nacional Yellowstone en Wyoming y pequeñas secciones de Utah e Idaho
  2. Parque Nacional Wind Cave en Dakota del Sur
  3. Parque estatal Blue Mounds en Minnesota
  4. Parque Nacional Elk Island en Alberta
  5. Parque Nacional de las praderas en Saskatchewan
  6. Las montañas Henry en Utah

El bisonte europeo vive principalmente en zonas boscosas.

Dieta del bisonte: ¿Qué comen los bisontes?

Los bisontes americanos son vegetarianos nómadas. Su dieta consiste en 93 por ciento de pasto, 5 por ciento de arbustos en flor y 2 por ciento de vegetación que cuelga de los árboles. Para mantenerse saludable, el bisonte debe comer el 1.6 por ciento de su masa corporal por día, lo que promedia alrededor de 24 libras de vegetación diaria, ¡o dos bolas de boliche de pasto y plantas!

Los bisontes migran con la vegetación y van donde crecen las opciones más nutritivas según la época del año. Al igual que otros animales, deben evitar las plantas tóxicas, como la cicuta, la hierba de flecha, las camas muertas y la arveja lechosa.

Los bisontes tienen un sistema digestivo rumiante, lo que significa que pueden fermentar y aislar nutrientes en un compartimento especial en sus estómagos.

Depredadores y amenazas de bisontes

Lobos, pumas, osos y humanos cazan y se alimentan de bisontes.

En América del Norte, antes de 1800, las tribus nativas cazaban bisontes de manera responsable para su sustento. Usaron casi todas las partes del animal para apoyar a comunidades enteras. Cuando los colonos comenzaron a dirigirse hacia el oeste, varios factores diezmaron la población de bisontes. Los avances tecnológicos, como los ferrocarriles, las minas y las fábricas, invadieron los hábitats de los bisontes e introdujeron enfermedades que resultaron fatales para la especie. En conjunto, los os se conocen como «la gran matanza de bisontes del siglo XIX».

Entonces eso plantea la pregunta: ¿Están los bisontes en peligro de extinción? La respuesta depende de la región.

Aunque los bisontes alguna vez fueron una especie protegida en los Estados Unidos, ya no se califican de esa manera. Sin embargo, organizaciones como Buffalo Field Campaign mantienen esfuerzos de cabildeo para agregarlos a la lista. Además, la Fundación Mundial para la Vida Silvestre y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza enumeran al bisonte como «casi amenazado».

A diferencia de los Estados Unidos, Canadá incluye al bisonte de bosque en su lista de especies en peligro de extinción.

Reproducción, bebés y esperanza de vida

Apareamiento de bisontes

La temporada de apareamiento del bisonte se llama «temporada de celo» o «la rutina». Comienza en junio y finaliza en septiembre. Como mamíferos, las hembras de bisonte, llamadas «vacas», tienen nacimientos vivos y se gestan durante aproximadamente 285 días, que es aproximadamente lo mismo que los humanos. Sin embargo, lo tienen más fácil que los elefantes, que permanecen preñados durante casi dos años. Además, al igual que las personas, los bisontes generalmente solo tienen un hijo a la vez, pero los gemelos ocurren ocasionalmente. A diferencia de los humanos, las crías de bisonte pesan entre 30 y 70 libras, o entre 14 y 32 kilogramos.

Para atraer compañeros, los toros braman y se revuelcan, lo que significa que emiten fuertes gritos y se revolcan. También se dan cabezazos y se atacan entre sí como muestra de fuerza para proteger a sus damas. Fíjate que no dijimos «dama». Eso es porque los bisontes son políganos, lo que significa que un macho se aparea con varias hembras, pero las hembras solo se aparean con un macho.

Los bisontes pueden reproducirse entre los 3 y los 19 años. Se considera que las vacas que quedan preñadas después de los 8 años tienen gestaciones geriátricas.

Datos de bebé bisonte

Técnicamente, un bisonte bebé es un ternero, pero comúnmente se les llama «perros rojos» debido a su pelaje naranja rojizo al nacer. En sus primeros meses, las vacas madres producen leche para sus crías y les enseñan a pastar en busca de vegetación. Los pequeños suelen quedarse con el rebaño de su madre entre dos y tres años antes de unirse a un rebaño de solteros.

Bebé bisonte con pelaje naranja rojizo

Vida útil del bisonte

El bisonte salvaje tiene una vida útil de unos 15 años; el bisonte cautivo puede vivir hasta los 25 años.

La población de bisontes

Durante la década de 1800, la expansión hacia el oeste y la caza excesivamente entusiasta redujeron la población de bisontes al borde de la extinción en América del Norte. Como entretenimiento, algunas compañías de trenes ofrecían viajes de caza en tren en los que los hombres se subían a los vagones y disparaban bisontes. Hoy, gracias a los esfuerzos de educación y conservación, cerca de 20 500 bisontes salvajes de raza pura y 500 000 híbridos de bisontes y ganado viven en los Estados Unidos y Canadá. Alrededor de 600 bisontes viven en Europa y una pequeña parte de Rusia.

Curiosamente, el desastre de Chernóbil de 1986 desempeñó un papel en el reciente resurgimiento de los sabios en Europa. Después del desastre nuclear en la región, los funcionarios crearon la Zona de Exclusión de Chernobyl, que se ha convertido en una reserva de vida silvestre improvisada. La vegetación que ahora crece en la zona resultó beneficiosa para los grandes mamíferos y ha favorecido la regeneración del bisonte europeo y el oso pardo.

En los Estados Unidos, en 1913, los esfuerzos de repoblación de bisontes fueron ayudados por el Parque Zoológico de Nueva York, ahora conocido como el Zoológico del Bronx. Como obsequio al gobierno federal, el zoológico puso 14 bisontes en un tren al oeste de Black Hills en Dakota del Sur. Desde allí, los cargaron en otro tren y los soltaron en las llanuras. Esos 14 búfalos americanos son los ancestros de los bisontes que ahora vagan por el Parque Nacional de Yellowstone.

Hasta la próxima…

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