Cangrejo De Arena

Los cangrejos de arena, también conocidos como cangrejos topo o pulgas de arena, excavan hacia atrás justo debajo de la superficie de las playas de arena para esconderse de los depredadores y buscar presas.

Si está caminando por una playa virgen cerca del océano, puede notar estos animales inusuales escondidos directamente debajo de la arena y solo sobresalen sus cabezas. Los cangrejos de arena son completamente inofensivos para las personas e incluso entretenidos de observar mientras se mueven con la marea. Este artículo cubrirá algunos datos importantes sobre la identificación, el hábitat y la dieta de este animal, incluido cómo atraparlos y cómo cocinarlos.

Nombre científico del cangrejo de arena

Cangrejo de arena es un término muy vago para un grupo de crustáceos que se esconden debajo de la arena. Si bien hay algunas familias estrechamente relacionadas que se conocen como cangrejos de arena, este artículo generalmente se centrará en la familia Hippidae y más específicamente en el género de emérita. Dentro de este género se reconocen diez especies diferentes. Sin embargo, los cangrejos de arena no se consideran un cangrejo «verdadero» como el cangrejo azul o el cangrejo de las nieves, sino un grupo secundario que también incluye al cangrejo ermitaño. Hay muchas diferencias sutiles en la forma del cuerpo y la anatomía entre los cangrejos verdaderos y los cangrejos de arena, algunos de los cuales se tratarán a continuación.

Apariencia de cangrejo de arena

Un tipo de cangrejo de arena, un cangrejo topo, con cientos de huevos en la palma de la mano.
Un tipo de cangrejo de arena, un cangrejo topo, con cientos de huevos en la palma de la mano.

iStock.com/jess311

La mayoría de los cangrejos de arena son animales pequeños en forma de barril con un caparazón abovedado resistente, una cola afilada, patas puntiagudas y múltiples pares de antenas. La forma del cuerpo de color gris lo mantiene equilibrado y camuflado bajo las arenas movedizas. Sin embargo, a diferencia de los llamados «cangrejos verdaderos», no tiene garras en su primer par de patas con la capacidad de pellizcar y agarrar. Los cangrejos de arena no se consideran animales gigantes. Los machos tienden a medir menos de una pulgada de largo, mientras que las hembras pueden medir hasta 2 pulgadas. En algunas especies, el macho se adhiere a la pierna de la hembra.

Comportamiento del cangrejo de arena

Los cangrejos de arena pasan gran parte de su tiempo enterrados hacia atrás debajo de la arena con solo los ojos y las primeras antenas visibles. Si se le molesta o se desplaza accidentalmente de la arena, el cangrejo flotará en el agua golpeando sus patas traseras para moverse. A diferencia de muchos otros tipos de crustáceos, no pueden moverse en ninguna dirección, solo hacia atrás. Si bien se pueden encontrar cantidades increíbles de estos animales a lo largo de la playa, exhiben un comportamiento solitario y pasan la mayor parte del tiempo viviendo y alimentándose solos, excepto durante la temporada reproductiva. Uno de los hechos más interesantes es que la cola del cangrejo de arena tiene la mayor concentración conocida de neuronas sensoriales en todo el reino animal.

Hábitat del cangrejo de arena

El cangrejo de arena se encuentra en playas y dunas de todo el mundo, incluida la costa atlántica de África, ambas costas de los Estados Unidos, la región del Indo-Pacífico y Australia. Estos animales viven y se alimentan en un área llamada zona de swash. Este es el pequeño tramo de la playa donde las olas rompen contra la orilla. A medida que la zona de swash se mueve a lo largo de la playa junto con la marea, los cangrejos también se levantan y se mueven.

Depredadores y amenazas del cangrejo de arena

Además de los gigantescos peligros que representan sus depredadores naturales, los cangrejos de arena están amenazados sobre todo por las perturbaciones humanas y la pérdida de hábitat causada por el desarrollo costero. Esto puede evitar que se entierren fácilmente debajo de la arena. Sin embargo, son muy comunes y abundantes en todo el mundo. No corren peligro de desaparecer.

¿Qué come el cangrejo de arena?

Estos cangrejos son presa de numerosos tipos de peces y aves. Varias especies, como la perca barrada, dependen de los cangrejos de arena hasta en un 9 de su dieta. La línea principal de densidad de los cangrejos es, por supuesto, el caparazón duro y la capacidad de excavar en la arena. Pero son tan efectivos para atraer a los depredadores que los pescadores usarán la etapa de caparazón blando del cangrejo como cebo.

¿Qué come el cangrejo de arena?

Estos cangrejos se alimentan principalmente de plancton y dinoflagelados. Se trata de pequeños organismos marinos, casi microscópicos, que se mueven plácidamente por el agua y son devorados por otros animales. Los cangrejos mueven rápidamente su largo segundo par de antenas parecidas a plumas para filtrar la presa directamente del agua. Esta acción ocurre tan rápido que es difícil verla.

Debido a que estos cangrejos viven en la parte de la playa más afectada por las toxinas, sus cuerpos a veces están llenos de ácido domoico (un subproducto natural de las algas microscópicas). Cuando los cangrejos son comidos por otros animales, las toxinas se transmiten más arriba en la cadena alimentaria. Esta toxina puede tener un efecto grave en animales más grandes, incluidos los humanos. Para comprender cuánta toxina está presente en el agua, los científicos pueden medir la cantidad de toxina en estos cangrejos.

Reproducción y ciclo de vida del cangrejo de arena

El ciclo de vida del cangrejo varía un poco según la especie, pero la temporada reproductiva generalmente ocurre en los meses de primavera y verano. Estos cangrejos tienen la capacidad de crear una gran cantidad de crías cada temporada. Después del apareamiento, la hembra producirá hasta 45.000 huevos a la vez y los llevará directamente sobre su abdomen. Los huevos tardan aproximadamente un mes en eclosionar, después del cual no reciben cuidado de los padres. A medida que las larvas se desplazan en la corriente del océano, pueden terminar muy lejos de su lugar original de nacimiento.

Estos cangrejos pasarán entre seis y 11 etapas inmaduras diferentes. Cada una de estas etapas está separada por una muda, durante la cual la larva mudará su exoesqueleto y luego volverá a crecer uno nuevo. La larva puede verse radicalmente diferente de la etapa adulta, casi más como un pequeño organismo marino nadador. Dependiendo de la temperatura del agua, el cangrejo se asentará y alcanzará la madurez sexual después de aproximadamente un año. Sin embargo, no tienen mucho tiempo para reproducirse. La esperanza de vida normal es de dos a tres años.

Población de cangrejos de arena

Estas poblaciones de cangrejos son grandes y robustas en todo el mundo según las observaciones directas. Sin embargo, la Lista Roja de la UICN actualmente no clasifica el estado de conservación de ninguna de las especies. Simplemente no se conocen suficientes datos sobre su población.

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