Dugongo

El dugongo es uno de los pocos mamíferos marinos herbívoros que aún quedan en el mundo.

Esta especie es un espectáculo familiar para cualquier habitante o turista que visite las aguas costeras de las regiones tropicales del mundo. Se mueve a través del agua con un ritmo lento y lánguido y mastica la hierba en el fondo del fondo del océano para sobrevivir. Su estilo de vida herbívoro y su temperamento moderado le han valido el sobrenombre de vaca marina o cerdo marino. Aunque aún no está en peligro, el dugongo puede ser vulnerable a la actividad humana y al desarrollo costero.

5 datos increíbles sobre los dugongos

  • Se cree que los dugongos y los manatíes estrechamente relacionados a veces eran confundidos con las legendarias figuras mitológicas griegas, las sirenas, por algunos marineros europeos que viajaban lejos de casa. Esta es la razón por la cual su orden recibió el nombre de Sirenia. También pueden haber sido confundidos con sirenas.
  • El dugongo es un animal que ha sido parte importante de algunas culturas marinas durante miles de años. Una pintura rupestre de 5000 años de antigüedad que representa un dugongo fue descubierta en Malasia.
  • Los dugongos se han convertido en importantes atracciones turísticas. Su naturaleza pasiva y gentil permite a los nadadores observarlos de cerca en la naturaleza.
  • Debido a sus requisitos dietéticos específicos, los humanos casi nunca mantienen a los dugongos en cautiverio.
  • Los dugongos solo pueden dar a luz una vez cada tres a siete años.

Nombre científico del dugongo

El nombre científico del dugongo es simplemente dugongo dugón. Este nombre probablemente proviene de la palabra local Visayan para la especie, que luego fue recogida por los europeos. Visayan se habla en lo que ahora es la actual Filipinas. El dugongo es uno de los cuatro miembros vivos del orden Sirenia (los otros son tres especies de manatíes) y el único miembro vivo de la familia Dugongidae. Un segundo miembro de la familia, la vaca marina de Steller, se extinguió en el siglo XVIII debido a la caza excesiva. Se conocen diecinueve géneros totales de la familia a partir del registro fósil.

A pesar de las enormes diferencias físicas, la vaca marina está más estrechamente relacionada con los elefantes modernos. Los dos grupos probablemente se separaron hace más de 50 millones de años. Los primeros sirenios fueron probablemente mamíferos anfibios de cuatro patas que podían moverse fácilmente entre la tierra y el agua. Pueden haber sido del tamaño de un hipopótamo, alimentándose de la materia vegetal que se encuentra en aguas poco profundas.

Apariencia y Comportamiento del Dugongo

Los dugongos son animales grandes y alargados con el hocico hacia abajo y una piel gruesa de color marrón o gris. El término técnico para la forma del cuerpo es fusiforme. Esto significa que sus cuerpos tienen la forma de un huso que se estrecha en los extremos. Los dugongos pueden medir entre 8 y 10 pies de largo y hasta 1,100 libras de peso. Su inmenso peso se debe a las gruesas capas de grasa que rodean sus cuerpos para aislarlos cómodamente cuando el agua se enfría. Se impulsan a través del agua moviendo sus colas con forma de delfín hacia arriba y hacia abajo, mientras que sus aletas delanteras con forma de remo los ayudan a maniobrar y maniobrar. Carecen de ambas extremidades traseras y una aleta dorsal.

A pesar de su naturaleza acuática, los dugongos comparten los mismos rasgos que otros mamíferos terrestres en casi todas las características, incluida la estructura del esqueleto y la presencia de glándulas mamarias directamente debajo de las aletas. Aparte de las características sexuales habituales, hay poca diferencia entre los dugongos machos y hembras. Ambos sexos tienen largos colmillos que sobresalen de sus dientes incisivos. Sus orejas, que carecen de solapa externa, están situadas a los lados de la cabeza.

Una de las mayores debilidades del dugongo es su mala vista, pero esto se compensa con su oído agudo y sus sentidos olfativos. Los principales medios de comunicación con otros dugongos incluyen chirridos, silbidos y ladridos. Cada sonido parece tener un propósito específico al transmitir agresión o afecto a otros miembros de la especie. También tienen cerdas en todo el cuerpo y alrededor de la cara para ayudarlos a buscar comida en el fondo del fondo del mar.

A pesar de las fuertes adaptaciones para sus hábitats marinos, los dugongos solo pueden permanecer bajo el agua durante unos seis minutos seguidos antes de que necesiten regresar a la superficie para respirar. A veces respiran sacando la cabeza del agua mientras están parados en el fondo del mar con la cola. Las válvulas en sus fosas nasales se cerrarán durante las inmersiones para evitar que entre agua.

Se considera que los dugongos son criaturas sociales que prefieren la compañía de los demás y, sin embargo, no tienen un grupo social establecido. A menudo viajan solos o en parejas, pero también se reúnen en grandes manadas de cientos a la vez. Debido a que el hábitat no puede soportar grupos grandes por mucho tiempo, estas manadas se formarán rápidamente y luego se disiparán. Son criaturas nómadas que pueden viajar distancias inmensas alrededor de su hábitat natural en busca de alimentos y recursos. Sin embargo, muchos otros aspectos del comportamiento del dugongo siguen siendo un misterio.

Dugong (Dugong dugon) con pescado

Hábitat del Dugongo

El dugongo habita en las cálidas regiones costeras cercanas de los océanos Pacífico e Índico. Su rango es muy grande pero también fragmentado. Esto incluye la costa este de África, Madagascar, el Golfo Pérsico, las costas de India y Sri Lanka, y la región del Pacífico alrededor del sudeste asiático y Australia. También se cree que podrían haber habitado alguna vez el Mar Mediterráneo hace muchos miles de años.

Los dugongos se encuentran a menudo en bahías, manglares, estuarios y otras aguas poco profundas alrededor de continentes e islas. Prefieren pastar en el agua a unos 30 pies de profundidad, pero pueden sumergirse a más de 120 pies durante cortos períodos de tiempo en busca de alimento. También se sabe que algunas poblaciones frecuentan arrecifes o aguas más profundas por seguridad, a pesar de la falta de alimentos en estas áreas.

Dieta del Dugongo

Los dugongos han adaptado un estilo de vida herbívoro que gira en gran medida en torno al consumo de pastos marinos. Tienen la opción de alimentarse superficialmente de las hojas o intentar desenterrar toda la planta desde la raíz. Con menos frecuencia, consumirán algas cuando no se puedan encontrar pastos marinos. Algunas poblaciones recurrirán al consumo de invertebrados como mariscos, chorros de mar, gusanos y medusas, especialmente aquellos que se esconden a lo largo de la hierba marina.

Los dugongos flotan en el fondo del agua para buscar hierbas con sus hocicos erizados. Sus labios musculosos les ayudan a chupar grandes cantidades de comida a la vez. Su comportamiento de alimentación en realidad deja grandes surcos en el fondo del mar que se pueden ver desde la superficie. Los dugongos son recolectores activos durante el día y la noche. Necesitan consumir grandes cantidades de alimentos todos los días para sobrevivir.


Dugong


Depredadores y amenazas del dugongo

Debido a su naturaleza dócil y su relativa falta de defensas, un solo dugongo puede convertirse en un objetivo tentador para varios depredadores hambrientos. Su única defensa verdadera es su inmenso tamaño, que les permite defenderse de todas las criaturas, excepto las más grandes, como tiburones, cocodrilos y orcas que patrullan las costas. Los terneros jóvenes son los más vulnerables a la depredación ya que están casi completamente indefensos en sus primeros años de vida. Muchos dugongos también mueren a causa de enfermedades y parásitos en grandes cantidades. Esta es quizás la mayor amenaza para su supervivencia además de la actividad humana.

Los humanos han cazado tradicionalmente dugongos durante miles de años debido al valor de su aceite, piel y carne. Los dugongos a menudo han prosperado a pesar de esta depredación humana. Pero con el auge de la caza industrializada en el siglo XVIII, la especie se vio sometida a una presión cada vez mayor. La especie ahora está mejor protegida de la caza sin sentido por las leyes internacionales, pero aún enfrenta otras amenazas.

La pérdida de hábitat por el desarrollo costero y la contaminación del agua es un problema persistente. Los derrames de petróleo, los escurrimientos químicos y la radiación hacen que algunas partes de la región costera sean inhabitables. Los dugongos también pueden enredarse en redes o tener un accidente con embarcaciones marinas. El ruido submarino puede perturbar el comportamiento natural del dugongo o causarle angustia. Finalmente, el cambio climático puede alterar el hábitat del animal hasta el punto de causar daños irreversibles.

Reproducción de dugongos, bebés y esperanza de vida

A diferencia de muchas otras especies, los dugongos no tienen una temporada de apareamiento determinada. En cambio, pueden aparearse durante todo el año, siempre que se presente la oportunidad. Después de que los dugongos se congregan en un área, los machos se involucran en exhibiciones de apareamiento competitivas y agresivas para atraer a las hembras. El apareamiento en sí mismo a veces puede volverse violento y dejar cicatrices permanentes en el cuerpo de la hembra.

Después del apareamiento, la hembra tardará un año completo en dar a luz a las crías. Debido a los períodos de desarrollo más largos, es posible que solo dé a luz una vez cada tres a siete años. Los gemelos son relativamente raros. El dugongo joven nace bajo el agua y debe salir rápidamente a la superficie para respirar. El niño seguirá amamantando a su madre durante los próximos 18 meses, a veces montando en la espalda de su madre. El ternero joven formará un vínculo estrecho con su madre, quien asume la responsabilidad exclusiva de la crianza y el cuidado. Ella le enseñará a la cría cómo alimentarse de pasto, comunicarse y sobrevivir en la naturaleza. La cría buscará consuelo y protección detrás de la madre cuando haya un depredador en el área.

Ambos sexos exhiben bastante variabilidad con la edad de madurez sexual. Los dugongos pueden volverse sexualmente activos tan pronto como a los seis años de edad, pero también pueden retrasarse muchos años, tal vez debido a la falta de un amplio suministro de alimentos en el área. Después de que alcancen la madurez sexual, dejarán a su madre y comenzarán a buscar pareja. Los dugongos tienen una vida útil notable de hasta 70 años en la naturaleza. La edad se puede estimar contando las capas de crecimiento en los colmillos del dugongo.

Población de dugongos

La Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) actualmente enumera al dugongo como vulnerable a la extinción. A pesar de la gran cantidad de protección legal, la población parece estar disminuyendo en todo el mundo. Debido a sus necesidades dietéticas específicas y tiempos de reproducción lentos, los dugongos pueden ser particularmente susceptibles al agotamiento de la población.

Para mantener o aumentar las cifras de población, los pueblos y gobiernos locales deberán proteger el hábitat costero, reducir la incidencia de colisiones con embarcaciones y enredos en redes, e implementar prácticas de caza más sostenibles. La caza del dugongo sigue siendo una práctica cultural importante para algunas culturas de la región. Sin embargo, algunos estados australianos han establecido parques protegidos para dugongos en los que nadie puede cazar.

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