Elasmosaurio

Descripción y tamaño

Elasmosaurio es un género de plesiosaurio, que vagamente se traduce como «reptil de placa delgada» o «cola plana». Aunque a menudo se asocia con dinosaurios que viajaban bajo el agua, en realidad no son un dinosaurio, son una especie de reptil extinta. Fueron los primeros en ser identificados como un plesiosaurio, y cada variación de plesiosaurio vino después de ellos. Hasta la fecha, el único espécimen que ha sido registrado oficialmente como Elasmosaurio (espécimen holotipo ANSP 10081) falta mucho, pero los investigadores han reunido lo que creen que habría sido este reptil con la influencia de los elasmosáuridos relacionados.

Estos reptiles medían aproximadamente 34 pies (o 10,3 metros) de largo y presentaban cuerpos aerodinámicos con patas en forma de remos para mover sus enormes cuerpos. En lugar de piernas, el Elasmosaurus parecía tener aletas, lo que les ayudaba a nadar en las aguas. Sin cuellos flexibles, sus aletas eran las encargadas de acercarlos a sus presas. Su cabeza tenía una forma triangular, con una gran mandíbula con dientes en forma de colmillos en la parte delantera y dientes más pequeños en la parte posterior de la boca. Según los especímenes disponibles actualmente, lo más probable es que tuvieran alrededor de 40 dientes en total.

Debido a la extrema longitud del cuello del Elasmosaurus, los investigadores no creen que pudiera haber levantado la cabeza muy por encima del agua. Aunque el cuerpo medía más de 30 pies, el largo cuello representa unos 23 pies de su longitud total. Según lo que sabemos actualmente sobre los animales antiguos y los dinosaurios, el Elasmosaurus tiene un cuello más largo que casi cualquier animal que haya existido. Las vértebras del cuello mostraban compresión y es posible que tuvieran una cresta a los lados. Debido al peso y la estructura del cuello, los investigadores aún no están seguros de por qué tenía que ser tan largo, aunque algunos investigadores lo han relacionado con la alimentación.

Incluso con estas estimaciones, es probable que el reptil vivo hubiera sido mucho más grande debido al cartílago que tenía, alcanzando unos 45 pies en toda su longitud. Con su nariz redondeada y plana, parecía tener un semicírculo en la cara cuando se miraba desde arriba.

Según los investigadores en 1906, todavía faltan las cinturas pélvica y pectoral, mientras que los omóplatos no parecen tener una barra mediana, midiendo ampliamente a lo largo de la espalda con gran longitud.

Dieta: ¿qué comía el Elasmosaurus?

¿Qué comía el Elasmosaurio? Si bien parece imposible obtener una visión clara de qué alimento estaba disponible para el Elasmosaurus hace millones de años, la mayoría de los investigadores creen que el reptil es un carnívoro que gobierna los mares como un depredador ápice. Gran parte de su dieta aparentemente consistía en pescado, aunque también consumían cefalópodos, que están relacionados con los calamares y pulpos de la actualidad. Aunque eran depredadores de emboscada, se movían lentamente y usaban sus dientes en forma de colmillos para agarrar a sus presas. Posiblemente consumieron otros invertebrados marinos, y el uso de gastrolitos probablemente jugó un papel en su digestión.


Elasmosaurus


Un Elasmosaurus, un plesiosaurio de cuello largo con un cuerpo aerodinámico con patas en forma de paletas para mover sus enormes cuerpos.  En lugar de piernas, el Elasmosaurus parecía tener aletas, lo que les ayudaba a nadar en las aguas.
Un Elasmosaurus, un plesiosaurio de cuello largo con un cuerpo aerodinámico con patas en forma de remos para mover sus enormes cuerpos. En lugar de piernas, el Elasmosaurus parecía tener aletas, lo que les ayudaba a nadar en las aguas.

Daniel Eskridge/Shutterstock.com

Hábitat: cuándo y dónde vivió el Elasmosaurus

Según la investigación paleoecológica actual en torno a sus fósiles, el Elasmosaurus probablemente vivió en América del Norte, nadando en los mares hace unos 80,5 millones de años en una era conocida como el período Cretácico Superior. En lugar de encontrarse frente a la costa, probablemente estaban ubicados en el medio del continente, que era el hogar de un antiguo mar que desde entonces se secó.

El mar estuvo una vez en el medio oeste alrededor de Kansas, se encuentra cerca de la vía marítima interior occidental, que era poco profunda pero aún así logró cubrir gran parte de América del Norte durante el período Cretácico. En un momento, estas aguas se extendieron desde las Montañas Rocosas hasta las Montañas Apalaches, alcanzando una profundidad de no más de 3,000 pies de profundidad.

Con una textura blanda y fangosa a lo largo del suelo, este mar probablemente estaría lleno de vida acuática, lo que le daría al Elasmosaurus muchos organismos para ingerir. Los suelos estaban cubiertos de ostras, pero la biodiversidad era mínima. En el mejor de los casos, la vida marina en esta área probablemente se acumuló durante muchos años. Algunos de los peces que podrían haber estado en esta área para que los consumieran incluyen peces óseos (como Enchodus y Saurodon), tiburones (como Cretoxyrhina y Cretolamna) y otros reptiles marinos.

Amenazas y depredadores del Elasmosaurus

Siendo uno de los primeros reptiles marinos que descubrieron los paleontólogos, aún no se ha encontrado un depredador. Los investigadores creen que el Elasmosaurus es un depredador ápice, clasificándose en la parte superior de la cadena alimenticia.

Descubrimientos y fósiles: ¿dónde se encontró el Elasmosaurus?

El primer descubrimiento del Elasmosaurus se registró cerca de Fort Wallace, Kansas en 1867. El espécimen fue enviado a un paleontólogo local llamado Edward Drinker Cope, quien lo llamó el E. platyurus. Cuando ensambló por primera vez el esqueleto incompleto, colocó el cráneo en el extremo equivocado del cuerpo, lo que fue rápidamente señalado por su rival Othniel Charles Marsh, comenzando su competencia que se conoce coloquialmente como Bone Wars. La estructura incluía la mayor parte de un cráneo, una columna vertebral, cinturas pectorales y pélvicas y vértebras.

Los huesos fueron descubiertos originalmente por un cirujano del ejército (Theophilus Hunt Turner) y un explorador del ejército (William Comstock) que estaban explorando el área cerca del Ferrocarril Union Pacific donde estaban estacionados. Los huesos estaban ubicados en un barranco cerca de la formación Pierre Shale. A pesar de tener un conocimiento mínimo de paleontología, entendió que los huesos provenían de un «monstruo extinto». Si bien tres de las vértebras se enviaron en ese momento, el resto no se descubrió hasta que Turner regresó para recuperarlo por completo a pedido de Cope. Aunque Turner murió antes de la presentación final, Cope continuó intentando comunicarse sin saber que había fallecido. Antes del Elasmosaurus, no se había encontrado ningún otro fósil en Kansas.

No fue hasta más tarde que Cope admitió que había ensamblado incorrectamente el fósil. Trató de ocultar lo que había hecho tratando de recuperar todo su artículo original, reemplazándolo con una corrección con la ubicación adecuada del encabezado y cambió la redacción. Afirmó que lo habían engañado en ese momento y mostró su ensamblaje modificado del esqueleto en 1870. A pesar de todos sus esfuerzos por ocultar su declaración original, Marsh logró obtener una copia del artículo y publicitó lo que había hecho Cope. Esta publicidad inició su rivalidad a lo largo de sus carreras como paleontólogos.

Extinción: ¿cuándo se extinguió el Elasmosaurus?

Si bien algunos reptiles, dinosaurios y otros animales prehistóricos están vinculados a cambios específicos que probablemente acabaron con su especie, los investigadores no han encontrado una razón concluyente para la extinción del Elasmosaurus. Se cree que este reptil se extinguió con los demás reptiles marinos a finales del período Cretácico.
Este reptil extinto es uno de los pocos que está conectado con la tradición escocesa del Monstruo del Lago Ness (también conocido como Nessie). Esta criatura mítica tiene un parecido sorprendente con el reptil acuático, aunque los investigadores no han encontrado ninguna base para este vínculo. Si bien el monstruo del lago Ness tiene solo unos 10 000 años, la datación del esqueleto del Elasmosaurus muestra que probablemente se extinguió hace 65 millones de años.

Animales similares a Elasmosaurus

Los animales similares al Elasmosaurus incluyen:

  • Kronosaurio – Este pliosaurio medía unos 36 pies de largo y se parecía mucho a los cocodrilos de hoy. Tenía aletas grandes con un cuello mucho más corto y un hocico más largo.
  • Placodo – El nombre de este reptil marino se traduce literalmente como “diente plano”. Existió durante el período Triásico y nadó en aguas poco profundas.
  • apatosaurio – Este gran dinosaurio terrestre también vivió en América del Norte, pero existió durante el Período Jurásico tardío y era un herbívoro. Sin embargo, su cola y cuello eran extremadamente largos.

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