Esponja

Las esponjas son uno de los animales más simples y quizás más antiguos de todo el planeta.

Son animales marinos que se confunden fácilmente con vida vegetal debido a su falta de sistema nervioso, órganos internos y movilidad. Todas las esponjas pertenecen al filo taxonómico Porifera, que forma parte del reino Animalia y abarca más de 500 géneros y entre 5.000 y 10.000 especies diferentes. Todas las esponjas son animales acuáticos y la gran mayoría vive en ambientes de agua salada.

Un animal increíble: ¡4 datos sobre esponjas!

  • Circulación abierta: A diferencia de la mayoría de los animales, las esponjas tienen un sistema circulatorio abierto que depende del movimiento del agua para funcionar. Las corrientes empujan el agua a través de poros abiertos y canales internos que permiten la respiración, la alimentación y la eliminación de desechos.
  • Propagación flexible: Las esponjas realizan reproducción tanto sexual como asexual. Muchos son hermafroditas, y algunos cambian secuencialmente entre roles masculinos y femeninos.
  • Nombre que encaja: El nombre científico del filo de la esponja, Porifera, significa literalmente «portador de poros».
  • movimiento lento: Aunque las esponjas adultas son esencialmente animales estacionarios, pueden moverse muy lentamente a lo largo de las superficies a través de un proceso de transporte celular.

Clasificación de esponjas y nombre científico

Todas las esponjas son miembros del filo Porifera, que significa «portador de poros» o «portador de poros» en latín. Este nombre proviene de los muchos poros visibles que cubren sus superficies. Este filo se divide en cuatro clases: Calcarea, Hexactinellida, Demospongiae y Homoscleromorpha. El nombre común de «esponja» en realidad tiene sus orígenes en el griego antiguo.

Especies de esponjas

Debido a sus muchas características únicas en comparación con todos los demás tipos de animales, las esponjas se han designado en aislamiento taxonómico dentro de su propio filo. Sin embargo, a pesar de sus muchas características compartidas, también hay muchas divisiones genéticas entre las miles de especies conocidas. Las cuatro clases existentes dentro del filo Porifera se basan en diferencias clave en fisiología y hábitat.

  • Demospongiae: La más grande y diversa de las cuatro clases que incluyen más del 70 por ciento de las especies de esponjas conocidas. Tienen exteriores de carne suave que cubren una estructura esquelética en expansión que soporta su crecimiento vertical.
  • Calcarea: Una clase mucho más pequeña de alrededor de 400 especies caracterizadas por espículas a base de calcio, que son crecimientos duros y puntiagudos que sirven como estructuras de soporte y defensa. Sus espículas tienen entre 2 y 4 puntas y están compuestas por carbonatos de calcio, que pueden presentarse como aragonito o calcita.
  • hexactinélida: También conocidas como “esponjas de vidrio”, estos animales son un tipo de esponja aún más raro. A menudo tienen espículas de 4 o 6 puntas hechas de compuestos de sílice que les dan una apariencia única.
  • Homoscleromorpha: La más pequeña y primitiva de las cuatro clases. Estas esponjas pueden extenderse horizontalmente y tener características biológicas simples en comparación con las especies de las otras clases.

Esponja: la apariencia del animal

Con miles de especies diferentes dentro del filo, no debería sorprender que exista una inmensa diversidad entre ellas en lo que respecta a tamaño, forma y color. La mayoría se confunden fácilmente con corales o plantas debido a su naturaleza estacionaria y estructura rígida. A menudo están cubiertos por un exterior suave y carnoso, pero sus esqueletos de espículas afilados y sólidos pueden quedar expuestos para disuadir a los depredadores o debido a daños.

Todas las esponjas también se caracterizan por la presencia de agujeros a lo largo de su superficie y canales a lo largo de su cuerpo. Dado que carecen de un sistema circulatorio interno, estos poros permiten que el agua se mueva de forma natural para proporcionar oxígeno, introducir partículas microscópicas de alimentos y eliminar los desechos. Muchos de estos animales son tubulares con una gran cavidad visible en el centro, pero también pueden crecer en formas similares a árboles, abanicos o manchas sin forma. Dependiendo de la especie, también pueden medir menos de 1 pulgada de alto o más de 5 pies de altura.


la esponja


Esponja en una roca
Esponja en una roca

Nick Hobgood / Creative Commons

Esponja: la distribución, la población y el hábitat del animal

Los miembros del filo Porifera se encuentran en todos los mares y océanos del mundo, así como en algunos lagos y otros cuerpos de agua dulce. La gran mayoría de las aproximadamente 9000 especies conocidas viven exclusivamente en ambientes marinos, y entre 100 y 200 se encuentran en ecosistemas de agua dulce. Algunos investigadores estiman que todavía quedan muchos miles de especies de esponjas por descubrir en áreas remotas y ambientes oceánicos profundos.

Dado que la gran mayoría de las especies consumen plancton y otras formas de vida microscópica al filtrar el agua circundante, prefieren aguas claras y tranquilas con una contaminación mínima de los sedimentos. A menudo se anclan en una superficie dura, como rocas, arrecifes o incluso animales con caparazón, pero algunos también pueden desarrollar raíces lo suficientemente largas como para adherirse a la arena y otros sustratos sueltos. Las poblaciones suelen ser más diversas en climas tropicales en comparación con los templados y polares.

Depredadores y presas de esponja

¿Qué come esponjas?

Su falta de movilidad es una vulnerabilidad biológica grave para las esponjas, lo que ha obligado al desarrollo de muchos mecanismos de defensa naturales. Las espículas espinosas en la superficie y liberadas en el terreno circundante ayudan a repeler las estrellas de mar, los erizos de mar y otros equinodermos que pueden aprovecharse de las esponjas. Los depredadores potenciales pueden incluir varios tipos de insectos, peces, tortugas y parásitos según el hábitat. Las esponjas también son cosechadas y cultivadas por humanos para diversos fines comerciales.

¿Qué comen las esponjas?

La mayoría de las esponjas se alimentan por filtración, lo que significa que se alimentan pasivamente al consumir plantas y animales microscópicos del agua. También hay algunas especies que forman relaciones simbióticas con bacterias fotosintéticas que les permiten obtener energía de la luz solar. Algunas esponjas más pequeñas aprovechan su tamaño y movilidad pasiva para depredar a otros animales. Estas llamadas «esponjas aburridas» se adhieren al exterior duro de los mariscos y erosionan el caparazón para cazar al animal que está dentro. Las almejas, las ostras y otros moluscos son un objetivo principal, así como algunos crustáceos.

Esponja: la reproducción y la vida útil del animal

La reproducción sexual es el método típico de propagación, pero algunos también pueden realizar la reproducción asexual. La mayoría de las esponjas son hermafroditas, lo que significa que cada individuo tiene células masculinas y femeninas. En la reproducción sexual, una esponja libera huevos en el agua donde flotan hasta que son capturados por otra esponja que los fertiliza. Las esponjas pueden realizar ambas actividades al mismo tiempo o pasar por períodos alternos de liberación y fertilización de huevos. El promedio de vida oscila entre menos de 1 año y hasta 20 años, y algunas especies pueden sobrevivir durante muchos siglos. Aprende sobre los animales más longevos aquí.

Los huevos fertilizados se liberan como larvas flotantes que se impulsan con una capa de células flagelantes. Una vez que encuentran una superficie estable en un entorno adecuado, se adhieren y comienzan una metamorfosis en una esponja adecuada. Este proceso implica el movimiento y la transformación de las células en todo el cuerpo para facilitar el desarrollo de funciones especializadas.

La reproducción asexual suele ser un mecanismo de supervivencia que permite que una esponja libere pequeñas colonias de células. Este proceso se llama gemulación y permite que un adulto degenerado o dañado libere pequeños clones que podrían vivir mejor en condiciones desfavorables. Las esponjas también tienen capacidades de regeneración profundas, por lo que las piezas pequeñas pueden convertirse en clones completamente desarrollados del original si se separan del original.

Esponja en Pesca y Cocina

La acuicultura de esponjas es una industria floreciente en muchas áreas del mundo y tiene los beneficios de ser relativamente simple y tener pocos requisitos de material. La agricultura se basa en condiciones de agua favorables y una gestión coherente para garantizar rendimientos productivos. Si bien los humanos no los utilizan como fuente de alimento, tienen aplicaciones prácticas en el baño, la higiene femenina y como fuente de compuestos biológicos. Los productos químicos bioactivos tienen varias propiedades medicinales, incluidos los potenciales antiinflamatorios y antivirales.

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