Liviatán

liviatan melvillei, comúnmente conocida como Livyatan, era una antigua ballena que poseía los océanos hace millones de años. Lo único que podemos decir que compartió el agua con ellos y tenía un tamaño y una amenaza comparables fue el tiburón megalodón. Aparte de eso, Livyatan fue el principal depredador de la época del Mioceno.

Todo lo que sabemos sobre esta increíble criatura marina (o monstruo, según a quién le preguntes) proviene de la observación cuidadosa de los limitados registros fósiles que tenemos. Solo se ha descubierto un cráneo y una mandíbula parcialmente conservados. Y junto con varios dientes, esto es todo lo que tenemos que contarnos sobre Livyatan. Sin embargo, con la increíble tecnología que tenemos y las comparaciones que podemos hacer con su pariente moderno, el cachalote, hay mucho que podemos decir sobre la vida de esta criatura.

Descripción y tamaño

Es posible que haya oído hablar del monstruo marino bíblico, el Leviatán, y probablemente esté familiarizado con el temible cachalote de Moby Dick. El nombre de Livyatan está inspirado en cada uno de esos nombres relativamente modernos en comparación con el tiempo que vivió esta gran criatura marina.

El Livyatan es la única especie del género extinto: cachalote macroraptorial. En cuanto al tamaño, nuestros datos actuales sugieren que tenía aproximadamente el mismo tamaño que el cachalote moderno. Los registros indican que la longitud total de Livyatan probablemente era de alrededor de 13,5 a 17,5 metros (44 a 57 pies) y pesaba alrededor de 62 toneladas (57 toneladas) según su longitud. Además del cachalote moderno, Livyatan también era comparable en tamaño al antiguo tiburón megalodón.

La razón principal por la que solo podemos estimar el tamaño de la ballena es que solo hemos descubierto un cráneo y algunos dientes. Sin embargo, utilizando la longitud del cráneo (3 metros o 9,8 pies de largo), los científicos pueden estimar el tamaño basándose en el pariente moderno de Livyatyn.

Sin embargo, el tamaño de su cuerpo no era el único aspecto temible de esta criatura marina. También cuenta con los dientes para morder más grandes (excluyendo los colmillos) de cualquier animal descubierto. Con más de un pie de largo, la boca abierta del Livyatan habría sido una vista aterradora. La evidencia fósil sugiere que Livyatan mordía grandes trozos de su presa con estos enormes dientes. Además, el extraño desgaste en los dientes opuestos sugiere que están entrelazados para evitar que las presas que luchan escapen de la boca de la criatura.


Livyatan


Sin embargo, el cachalote moderno y Livyatan tienen una cosa en común. La cuenca en la parte superior de su cráneo que albergaba el órgano del espermaceti tiene un tamaño similar. Sin embargo, la palangana de Livyatan no colgaba sobre los ojos; estaba definido por altas paredes óseas. Siempre que cumpliera la misma función que los cachalotes modernos, esta cuenca y órgano se habrían utilizado para la ecolocalización y para embestir a otras criaturas.

Comparación de tamaño entre dos posibles restauraciones del tallo fiseteroide L. melvillei y el Lamniform C. megalodon.
Comparación de tamaño entre dos posibles restauraciones del tallo fiseteroide L. melvillei y el Lamniform C. megalodon.

Por Darius Nau – Trabajo propio, CC BY-SA 4.0, – Licencia

Dieta: ¿qué comió Livyatan?

Lo mejor que podemos decir, dado el período de tiempo en el que vivió y lo grande que era, Livyatan habría sido un depredador ápice en los mares. A diferencia del cachalote moderno, que pasa la mayor parte de su tiempo en aguas profundas alimentándose de presas pequeñas a medianas, Livyatan probablemente cazaba presas grandes como ballenas barbadas, tiburones u otros vertebrados marinos cerca de la superficie. De hecho, sus patrones de caza probablemente tenían más en común con la orca moderna; perseguiría a otras criaturas hasta que estuvieran cansadas, luego las arrastraría hacia abajo hasta que se ahogaran.

Sin embargo, es difícil decir si Livyatan cazaba en manadas como la orca. Probablemente era lo suficientemente grande como para ser un cazador de «lobos solitarios». Sin embargo, probablemente compartía fuentes de alimento y terrenos de caza similares con otro gran depredador en el agua; el tiburón megalodón. Entonces, es posible que compartieran hábitos similares a los de sus ancestros modernos de cachalotes y ocasionalmente cazaran en manadas, lo que disuadiría a un megalodón de molestarlos.

Hábitat: cuándo y dónde vivió

Los únicos fósiles de Livyatan identificados de manera concluyente se han encontrado en Perú y Chile. Pero varios otros lugares como Australia, Sudáfrica y Argentina albergaron algunos dientes grandes de cachalote. Según los registros de datación de fósiles, podrían haber sido una especie diferente o posiblemente un pariente cercano de esta enorme criatura. Estos fósiles nos dicen que las poblaciones de Livyatan probablemente se extendieron por un área grande. Sin embargo, probablemente se limitaron al hemisferio sur debido a la temperatura y la presión del agua.

La evidencia nos dice que Livyatan vivió mucho antes que nosotros porque la datación fósil sitúa su existencia en la época del Mioceno; Hace aproximadamente 9,9 a 8,9 millones de años en el Mioceno superior durante el período Neógeno

Amenazas y depredadores

Debido a su gran tamaño, es probable que Livyatan no tuviera muchos depredadores naturales; de hecho, probablemente se aprovechó de otros depredadores en el océano. Sin embargo, debido a que compartía las aguas con el tiburón megalodón, probablemente habría habido algunas batallas épicas entre ellos si hubieran decidido no dejarse en paz.

La única amenaza real que habrían experimentado estas ballenas sería encontrar suficiente comida para sobrevivir. Cuando estaban vivos, esto no habría sido un gran problema porque su única competencia importante era el megalodón. Pero más adelante en su existencia, como descubrimos cuando hablamos de la extinción de Livyatan, la competencia por la comida se volvió feroz.

Descubrimientos y fósiles: dónde se encontró

El primer fósil de esta criatura marina se descubrió inicialmente en noviembre de 2008. Se trataba de un cráneo parcialmente conservado que incluía algunos dientes y la mandíbula inferior. El cráneo fue encontrado en los sedimentos de la Formación Pisco en Perú. Lo bueno del hallazgo es que casi no sucedió. Era el último día de un viaje de campo cuando el investigador Klaas Post se topó con el fósil.

Desde el descubrimiento original, se han encontrado varios otros dientes en todo el hemisferio sur. Algunos han sido identificados como pertenecientes a Livyatan. Pero muchos de ellos no están clasificados oficialmente como tales. Una de las principales razones de esto es que están fechados mucho más jóvenes (por varios millones de años) que Livyatan. Entonces, los investigadores asumen que son un pariente cercano de la antigua ballena o posiblemente una especie similar.

Extinción: ¿cuándo se extinguió?

Un factor importante que contribuyó a la extinción de Livyatan fue el enfriamiento por agua durante la época del Plioceno temprano, que comenzó hace unos 5,3 millones de años. Otro factor que influyó en su extinción fue el aumento de las poblaciones de orcas. Livyatan no se convirtió de repente en una presa. Sin embargo, la competencia por la comida se volvió demasiado para este monstruo marino de 62 toneladas y no pudo mantenerse al día con los tiempos cambiantes.

Animales similares al Livyatan

Las criaturas marinas similares al Livyatan son limitadas, pero incluyen:

  • Tiburón Megalodón: Un animal de tamaño similar con una mordida extremadamente poderosa. Este enorme tiburón era un cazador sigiloso y compartía una fuente de alimento similar a la de Livyatan, por lo que se habrían conocido con bastante frecuencia. Debido a que cada uno de ellos era tan grande, probablemente se dejaban solos la mayor parte del tiempo.
  • Mosasaurus: Un dinosaurio acuático que vivió hace alrededor de 82 a 66 millones de años. Las estimaciones más grandes basadas en cráneos sitúan al Mosasaurus alrededor de 56 pies de largo. Sin embargo, algunos fósiles sugieren que pudo haber otros más grandes por ahí. Si este dinosaurio épico hubiera vivido al mismo tiempo que Livyatan, probablemente habría habido algunas batallas locas y destructivas en las profundidades.
  • Ballena azul: No quedan muchas ballenas azules debido a la caza excesiva. Sin embargo, actualmente tienen el récord del animal más grande que jamás haya existido. ¡Se sabe que la ballena azul de la Antártida alcanza casi los 100 pies! Dicho esto, hemos descubierto fósiles que indican que pueden haber existido criaturas más grandes.

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