Medusa Inmortal

La medusa inmortal puede regenerarse y vivir para siempre.

La medusa inmortal, también conocida como medusa Benjamin Button, es uno de los pocos animales conocidos que pueden regenerarse y vivir para siempre, y la única especie de medusa que tiene una vida útil indefinida. Fue descubierto en 1883 en el mar Mediterráneo. Sin embargo, los investigadores y científicos no conocieron los hechos sobre su capacidad de transformación hasta mediados de la década de 1990. Regularmente se restablece a una etapa de inmadurez sexual después de que se ha reproducido, así como cuando está herido, hambriento o muriendo. La única forma en que puede morir es si se lo comen, si lo sacan del agua o si adquiere una enfermedad.

¡5 datos increíbles sobre las medusas inmortales!

  • Se desconoce la edad de la medusa inmortal más antigua.
  • Es la única especie de medusa que no permanece en la última etapa, llamada etapa Medusa, hasta la muerte.
  • El proceso de regeneración se llama “transdiferenciación” y ocurre cuando las células de la medusa se convierten en un estado de pólipo inmaduro.
  • La especie también se ha encontrado en el lado del Océano Atlántico de Panamá, España y Japón. Se ha extendido por todo el mundo después de quedar atrapado en las aguas de lastre de los buques de carga oceánica de larga distancia.
  • Si se muere de hambre o se enferma en su estado inmaduro cuando se llama pólipo, no puede regenerarse y morirá.

Clasificación y nombre científico de las medusas inmortales

El nombre científico de la medusa inmortal es Turritopsis dohrnii. Aunque pertenece a la familia Cnidaria, no es una verdadera medusa, que pertenece a la clase Scyphozoa, no a Hydrozoa. La especie fue clasificada anteriormente como Turritopsis nutricula junto con otras especies de medusas. Fue nombrada por el estudiante alemán de biología marina August Friedrich Leopold Weismann en 1883. Debido a su capacidad de transformación celular que la revierte a un estado inmaduro, también se la llama medusa Benjamin Button. Las especies estrechamente relacionadas son Turritopsis rubra y Nemopsis bachei.

Especies de medusas inmortales

Solo hay una especie de medusa inmortal. Sin embargo, existen más de 2000 especies de medusas.

Apariencia de medusa inmortal

La medusa inmortal es casi invisible y se asemeja a un pequeño cubo de hielo. Su cuerpo tiene forma de campana y es transparente, con una altura de 4 mm y un diámetro de 4 a 10 mm, lo que lo hace más pequeño que una uña del dedo meñique. Tiene un estómago grande que es de color rojo brillante y tiene una forma cruciforme en la sección transversal. Internamente, como otras medusas, tiene un esqueleto hidrostático llamado mesoglea que tiene una sustancia gelatinosa que consiste principalmente en agua, y es consistentemente delgado excepto por el ápice. La epidermis (piel) del sombrero tiene células nerviosas densas que forman una gran estructura en forma de anillo sobre el canal radical, una característica común de los cnidarios. Las medusas inmortales más jóvenes miden 0,04 pulgadas y tienen 8 tentáculos, mientras que las adultas pueden tener entre 80 y 90 tentáculos. Los tentáculos son de color blanco.

En su estado de pólipo inmaduro, se compone de estolones (tallos) y ramas erguidas con pólipos de alimentación capaces de formar brotes de medusa. Su forma de pólipo vive en el fondo del océano y también se conoce como hidroide. Los pólipos viven en la colonia de hidroides madre durante unos días y se convierten en pequeñas medusas de 0,039 pulgadas que luego se liberan y son solitarias. El hidroide con varios pólipos no es una característica común de la mayoría de las medusas.


medusas inmortales


Por otro lado, existen diferencias físicas según las aguas en las que viven, aunque todos son de la misma especie. Por ejemplo, los que viven en aguas tropicales tienen 8 tentáculos, mientras que los de aguas más templadas tienen 24 o más tentáculos.

Medusa inmortal
Medusa inmortal

Fon Duangkamon/Shutterstock.com

Distribución, población y hábitat de las medusas inmortales

Existen pocos datos sobre el tamaño de la población de la medusa inmortal. El hábitat en el que se descubrió inicialmente fue el mar Mediterráneo. Sin embargo, en realidad vive en áreas costeras de todo el mundo con aguas tropicales y templadas, ya que se ha propagado haciendo autostop en el agua de lastre de los buques de carga de larga distancia. Su hábitat preferido son las aguas cálidas y, al igual que otras medusas, se ha encontrado tanto en el fondo del océano como cerca de la superficie.

Depredadores y presas de medusas inmortales

La dieta típica de la medusa inmortal contiene criaturas más pequeñas que puede consumir de una de dos maneras: pasivamente mientras está inmaduro como un hidroide en el fondo del océano con cualquier presa que pase, o cazando activamente y usando sus tentáculos punzantes mientras se desplaza por el agua. Su dieta consiste principalmente en plancton, huevos de peces, larvas y camarones en salmuera, mientras que sus depredadores son medusas más grandes, anémonas de mar, atunes, tiburones, peces espada, tortugas marinas y pingüinos.

Reproducción y esperanza de vida de las medusas inmortales

Las medusas inmortales se reproducen tanto sexual como asexualmente, pero no son hermafroditas. La etapa de medusa sexualmente madura que se reproduce por desove y fertilización de óvulos con esperma, mientras que los pólipos sexualmente inmaduros se reproducen por gemación. Es el ciclo de vida único con la transformación de regreso al estado de pólipo lo que puede resultar en tantos descendientes genéticamente idénticos y sin límite en la vida útil. Aprende sobre los animales más longevos aquí.

En la reproducción sexual, los espermatozoides fertilizan los óvulos, después de lo cual se desarrolla el óvulo. Las medusas eclosionan como larvas, llamadas plánulas, y nadan solas. Ayudando a impulsarlos a través del agua hay pequeños pelos llamados cilios que se encuentran en sus diminutos cuerpos de forma ovalada. Después de unos días, llega el momento de la siguiente etapa del ciclo de vida y las larvas de plánula caen al fondo del océano y se adhieren a una roca. Luego se transforman en una colonia cilíndrica de pólipos, que se convierten en una colonia hidroide progenitora de medusas que nadan libremente genéticamente idénticas a través del desove. Las crías se convierten en adultos en cuestión de semanas.

Los científicos e investigadores solo han podido observar la transformación de la medusa inmortal en cautiverio, no en el océano. Al mismo tiempo, sin embargo, es difícil mantenerlo en cautiverio. Hasta ahora, solo un científico, Shin Kubota de la Universidad de Kyoto, ha logrado mantener un grupo durante un largo período de tiempo.

La capacidad de regeneración de la medusa inmortal implica la transformación de sus células a un estado de inmadurez sexual. Debido a su ciclo de vida único, no tiene una vida útil fija como otras especies de medusas. El gen del ADN mitocondrial (ARNm) descubierto como responsable de su transformación es específico de la etapa de la medusa y se expresa diez veces más que en otras etapas del ciclo de vida.

Medusas inmortales en la pesca y la cocina

La medusa inmortal no se considera una mascota y debido a su pequeño tamaño no se usa en la cocina, aunque las medusas son comestibles y se consumen especies más grandes, particularmente en los países asiáticos.

Población de medusas inmortales

Las medusas inmortales tienen poblaciones masivas que son genéticamente idénticas y, al igual que otras especies de medusas, experimentan aumentos dramáticos de población. La depredación reduce su población a niveles más pequeños.

31 I