Megalania

Los pueblos indígenas de Australia probablemente se encontraron con Megalania hace más de 40.000 años.

Descripción y tamaño

Megalania, que significa «Gigante Romer» en griego, era un lagarto australiano muy grande que existió al final de la Época del Pleistoceno. El primer descubrimiento fósil de Megalania se atribuye al naturalista inglés Richard Owen, quien nombró al animal Megalania Prisca. Más tarde, los paleontólogos reclasificaron al animal en el género Varanus, nombrándolo varano priscusaunque el nombre “Megalania” se mantuvo en la cultura popular.

Podemos dibujar similitudes en apariencia con el Perentie (lagarto monitor australiano) y el dragón de Komodo, que se cree que son los parientes vivos más cercanos de Megalania.

Los fósiles nos dicen que estos animales podrían haber tenido un promedio de entre 15 y 26 pies de largo. El debate sobre la longitud de Megalania depende de cuál de los lagartos antes mencionados está más cerca en el árbol filogenético. Si estuviera más cerca del lagarto monitor, Megalania alcanzaría más de 26 pies debido a una cola más larga.

Está claro que Megalania existe dentro de la Varanidae género, pero hay algunas incertidumbres en cuanto a dónde existe en el género. Las similitudes en la forma del cráneo sugieren una relación con Prentie.

Los estudios también han sugerido una relación de taxón hermano con el dragón de Komodo. Esto significa que las dos especies están igualmente distantes de un ancestro común primario, que es el varanus más antiguo en este caso.


Megalania


Estas preguntas también abren una brecha en el peso conocido del animal. En el extremo alto (23-26 pies), Megalania pesaría más de 4,200 libras. En el más ligero, el lagarto podría haber pesado un poco más de 700 libras.

Megalania es parte del grupo Toxifera, que abarca todos los reptiles que secretan veneno. Con base en sus parientes filogenéticos, podemos suponer que el veneno de Megalania aumentaría el flujo de sangre de los sitios de heridas, impactando a las presas y haciéndolas más vulnerables.

Equipada con extremidades robustas, un cráneo con cresta y una mandíbula llena de dientes aserrados, las estimaciones nos dicen que Megalania se parecía a un dragón de Komodo monstruosamente grande.

Hechos clave:

  • 15 a 23 pies de largo
  • Relacionado con el dragón de Komodo y el lagarto monitor
  • Venenoso
  • El lagarto terrestre más grande conocido
  • Vertebrado venenoso más grande conocido
  • 700-4,200 libras
  • Dientes serrados
  • Extremidades pesadas y robustas
  • Cráneo grande con cresta
El fósil fundido de Megalania de Queensland Australia en el Museo de Melbourne.  Es un goanna gigante extinto o un lagarto monitor.
El fósil fundido de Megalania de Queensland Australia en el Museo de Melbourne. Es un goanna gigante extinto o un lagarto monitor.

Danny Ye/Shutterstock.com

Comportamiento de Megalania

Podemos estimar el comportamiento de Megalania basándonos en el comportamiento de otros miembros de la familia Varanidae.

La mayoría de los Varanidae pasan gran parte de su tiempo cerca de aguas poco profundas. También nadan con fuerza y ​​son buceadores capaces, abriéndose paso hacia el mar en raras ocasiones. Es posible que también hayas encontrado a Megalania tomando el sol en rocas junto al agua o árboles extendidos horizontalmente si fueran lo suficientemente fuertes como para sostener el enorme cuerpo del lagarto.

Al aventurarse lejos del agua, es posible que vea a Megalania merodeando en busca de otra Megafauna antigua para comer o explorando los nidos junto al agua de posibles presas. Se moverían aproximadamente a la velocidad de un cocodrilo de agua dulce, alcanzando velocidades de alrededor de 5 o 6 millas por hora.

Muchos miembros de la familia Varanus duermen alrededor de la mitad del día. En particular, los dragones de Komodo requieren un tiempo de calentamiento y enfriamiento proporcional a su tamaño. Los individuos más grandes requieren más tiempo para calentarse y enfriarse que los más pequeños.

Si esto se extiende a Megalania, eso significa que pasarán una cantidad significativa de tiempo tomando el sol o la sombra, respectivamente, tratando de ajustar su temperatura.

Dieta: ¿Qué comió Megalania?

Por lo que sabemos sobre el tamaño de Megalania, habría sido un depredador formidable en su antiguo ecosistema. Principalmente dándose un festín con animales de tamaño mediano a grande, Megalania habría sido un carnívoro. Los lagartos monitores modernos también son carnívoros estrictos.

Una gran parte de sus dietas podrían haber sido los diversos marsupiales de Australia en ese momento. Australia albergaba una gran variedad de marsupiales masivos como Diprotodon y Procoptodon, que eran presa de muchos otros cazadores formidables como Thylacoleo. Diprotodon habría sido aproximadamente del tamaño de un hipopótamo.

Megalania también cazaba otras especies, incluidas aves (y sus huevos), otras lagartijas y algunos mamíferos más pequeños de varios tipos.

Si bien habrían cazado extensamente, estos individuos no habrían sido los principales depredadores del área. Se sabe que otros depredadores de un tamaño similar vivían en toda Australia en ese momento. Además, se han descubierto muy pocos fósiles de Megalania, lo que sugiere que la población era relativamente pequeña.

Hábitat: cuándo y dónde vivió

Megalania existió en las llanuras australianas, gravitando hacia áreas con acceso a arroyos, ríos, el océano o cuerpos de agua confiables. Dicho esto, esta megafauna versátil podría existir en una variedad de entornos.

Probablemente podrían vivir en toda Australia siempre que tuvieran una fuente de alimento adecuada. Bosques, pastizales, bosques, cuevas y más eran todas posibilidades. Los descubrimientos de fósiles se encuentran principalmente en el este y sureste de Australia a lo largo de ríos o lechos tributarios.

Amenazas y depredadores

Megalania habría sido lo que se conoce como un «depredador ápice». Esto significa que se sentaron en la parte superior de la cadena alimentaria. Sin embargo, al ocupar una amplia distribución de hábitats, no se sabe qué otros tipos de depredadores del ápice habrían encontrado.

Es probable que las únicas amenazas para Megalania hayan sido carnívoros igualmente grandes que vivieron al final de la Época del Pleistoceno en Australia. Lo antes mencionado Thylacoleo carnifexconocido como el “león marsupial”, habría sido un enemigo potencial.

Otros depredadores del ápice con una dieta similar probablemente gravitarían hacia los mismos lugares que Megalania. Esto proporcionaría motivos para que las dos especies luchen por la fuente de alimento. Dicho esto, no habría habido una gran cantidad de depredadores o amenazas para este, el lagarto terrestre más grande conocido de todos los tiempos.

Descubrimientos y fósiles: dónde se encontró

El primer descubrimiento de Megalania se produjo en 1859. A Sir Richard Owen se le atribuye el descubrimiento de estos huesos.

El descubrimiento consistió en solo unos pocos huesos de vertebrados en medio de una serie de otros huesos de marsupiales. Todos estos restos se encontraban en el fondo de un afluente del río Condamine, que fluye cerca de la costa este de Australia.

La mayoría de los otros fósiles de Megalania descubiertos han estado en algún lugar cerca de las costas este o sureste de Australia.

Extinción: ¿cuándo se extinguió?

Se cree que Megalania se extinguió hace entre 40.000 y 50.000 años. Los humanos llegaron al continente australiano hace aproximadamente 65.000 años.

Junto con muchos otros animales que se extinguieron al final de la Época del Pleioceno, la razón de la extinción de Megalania probablemente tuvo algo que ver con los humanos. No era necesariamente que la gente cazara a Megalania (aunque podrían haberlo hecho), sino que los humanos cazaban extensamente a la presa de Megalania.

Como resultado, habría menos especies para comer Megalania. Esa escasez también habría afectado a otros depredadores del ápice, reduciendo el grupo de alimentación y contribuyendo a la competencia. La presencia de un nuevo depredador ápice (Homo sapiens) hizo mucho daño al ecosistema existente, especialmente a animales como Megalania, que eran particularmente lentos.

Cambio climático

El final de la época del Pleistoceno fue un período marcado por una importante actividad glacial y el cambio climático global. Es muy posible que Megalania se extinguiera debido a cambios drásticos en su entorno.

Las temperaturas, la vida silvestre, los depredadores y las presas habrían cambiado gradualmente, alcanzando una cima hace aproximadamente 11,000 años cuando terminó la época. Fue durante ese tiempo que los niveles del mar cayeron, exponiendo los puentes terrestres que los humanos antiguos usaban para viajar a Australia en primer lugar.

La combinación de estos elementos seguramente contribuyó a la extinción de Megalania.

Animales similares a Megalania

Dragon de Komodo – El dragón de Komodo es uno de los miembros más conocidos del género Varanus. Viven predominantemente en las islas de Indonesia que están relativamente cerca del hogar de Megalania, Australia. Se cree que este lagarto comparte una postura general con Megania debido a su estructura ósea similar.

Monitorear lagartos (Varano) – Los Varanidae son el grupo de lagartos que componen el género varano. Los lagartos como los dragones de Komodo, el monitor de Grey y varias otras especies comparten ascendencia con Megalania.

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