Narval

Con su enorme colmillo, el narval se ha ganado con razón el apodo de unicornio del mar.

Los narvales son animales que vagan por las frías aguas del Océano Ártico y el Atlántico Norte en busca de presas. A veces salen a la superficie en busca de oxígeno en grupos más grandes, lo que permite a los turistas y cualquier otro transeúnte disfrutar de un espectáculo cautivador. Los humanos los han cazado tradicionalmente por sus inmensos recursos, pero esta especie aún no está en peligro de extinción.

¡3 hechos increíbles del narval!

  • El nombre de la especie deriva de la palabra nórdica antigua nar, que significa cadáver. Esta es una referencia a la piel pálida del animal. Un nombre alternativo para la especie es narwhale o narwal.
  • El narval es un animal que ha tenido un papel importante en las culturas inuit, vikinga, escocesa e inglesa. Se creía que su cuerno contenía propiedades mágicas y curas. Los vikingos convirtieron los colmillos en copas bajo el supuesto de que podrían detener el veneno de manera efectiva.
  • A los narvales les va muy mal en cautiverio. Todos los intentos de capturarlos han dado como resultado que los narvales mueran en meses, por lo que los científicos no han podido estudiarlos de cerca y personalmente para comprender sus hábitos y comportamientos.

Narval Nombre Científico

El nombre científico del narval es Monodon monoceros. Esto deriva de una palabra griega que significa un diente, un cuerno. Esta especie es el único miembro actualmente vivo del género. Por lo tanto, el término narval técnicamente puede referirse a la especie o al género. También pertenece a la familia de los Monodontidae. El único otro miembro vivo de la familia es la ballena beluga. Más distantemente, está relacionado con todas las demás ballenas, delfines y cetáceos.

Apariencia y comportamiento del narval

El narval es un animal que básicamente se asemeja a una pequeña ballena. Sin embargo, es pequeño en comparación con otros cetáceos. Por cualquier otro estándar, el narval es en realidad un gran mamífero marino con un tamaño corporal de 13 a 20 pies y un tamaño de colmillo de alrededor de 10 pies. También pesa unas 1,5 toneladas verdaderamente imponentes. Esto hace que tenga casi la longitud de un autobús y el peso de un automóvil.

El narval se caracteriza por un colmillo prominente en el cráneo, aletas hacia arriba y una cresta dorsal en lugar de una verdadera aleta en la espalda. Cada cresta dorsal es completamente única para el individuo, lo que ayuda a los científicos a identificarlas de un vistazo. Los narvales cambian de color a lo largo de su vida. Comienzan con un color azul oscuro o gris al nacer y luego adoptan un patrón moteado más blanco alrededor del estómago y los costados a medida que envejecen. Algunos narvales más viejos tienen una apariencia casi completamente blanca.

Con una gruesa capa de grasa, el narval está muy adaptado a la vida en las gélidas aguas del norte. Sus características físicas, incluida la capacidad de lactar, atestiguan el hecho de que el narval es puramente un mamífero. La hemoglobina especializada en la sangre le permite permanecer sumergida durante largos períodos de tiempo, pero necesita salir a la superficie de vez en cuando para extraer oxígeno del aire.

El narval vive y viaja en grandes manadas de hasta 20 o 25 individuos, aunque algunas manadas pueden contener solo unos pocos narvales. Durante la temporada de migración, estas manadas se fusionan para formar un grupo de cientos o incluso miles de individuos. Una vez que llegan a su destino, las manadas se dividen en grupos más pequeños y se van por caminos separados. Otros aspectos de su vida social no se entienden muy bien. Los grupos parecen no tener una organización específica en cuanto a edad, sexo o relaciones familiares, por lo que no está del todo claro cómo se forman. Se comunican con otros y recopilan información sobre su entorno, incluida la ubicación de la presa, a través de varios silbidos, chasquidos y golpes creados por el movimiento del aire entre las cámaras cerca del espiráculo.


Narwhal


Narwhal, Monodon monoceros macho nadando en el océano
Narwhal, Monodon monoceros macho nadando en el océano

Yeti punteado/Shutterstock.com

Colmillo de narval

El colmillo en espiral de marfil del narval es un instrumento realmente impresionante. Con casi 10 millones de terminaciones nerviosas, es un excelente órgano sensorial que puede recopilar información sobre la presión, la temperatura y la salinidad del agua. Este cuerno en realidad se desarrolla a partir de un diente grande y luego sobresale a través del labio superior del cráneo hacia la izquierda, dándole la apariencia de un unicornio. Curiosamente, el narval tiene dos dientes. En la mayoría de las personas, el segundo diente generalmente permanece sin desarrollar, pero en casos muy raros se sabe que crece hasta convertirse en un segundo colmillo de su cráneo.

El propósito del colmillo aún no se conoce. Sin embargo, los científicos han conjeturado que podría desempeñar un papel importante en el ritual de apareamiento del narval. Los narvales también se involucran en una práctica conocida como colmillos en la que un toro frota su colmillo contra otro toro. Esto puede estar relacionado con el dominio social o con la comunicación de información sensorial. Es poco probable que participe en la recolección de alimentos o la defensa, porque el colmillo masculino es mucho más grande que el colmillo femenino.

Hábitat del narval

Como quizás la especie de cetáceo más septentrional del mundo, el narval habita en las frías aguas de Canadá, Groenlandia, Rusia y Noruega. Migra alrededor de los océanos Atlántico y Ártico todos los años, prefiriendo las aguas costeras libres de hielo en el verano y las aguas heladas más profundas en el invierno. El narval vive a diferentes profundidades dependiendo de lo que esté haciendo. Cuando caza, puede sumergirse casi 3,000 pies bajo el agua en busca de comida. Pero cuando migra, prefiere permanecer cerca de las partes menos profundas del agua.

Dieta Narval

El narval tiene una dieta bastante especializada que consiste en calamares, camarones, bacalao, halibut y otras especies de peces. La dieta varía mucho según las estaciones. En el verano, es posible que apenas coma nada y, en cambio, dependa de las reservas de grasa.

Depredadores y amenazas de Narwhal

Debido a su gran tamaño y su hábitat en el extremo norte, el narval tiene solo unos pocos depredadores naturales en la naturaleza, como orcas, tiburones y humanos. Con menos frecuencia, es cazado por osos polares y morsas, que se sabe que matan narvales que quedan atrapados en charcos de agua poco profundos cerca del hielo, incapaces de moverse. Para evitar caer presa, el narval busca consuelo y protección en grupos más grandes. Los adultos pueden dar una pelea dura, por lo que es más probable que los depredadores apunten a las personas jóvenes, enfermas y ancianas. La coloración también ofrece un grado de camuflaje. Cuando el narval se ve desde abajo, el estómago blanco se confunde con el agua menos profunda. Cuando se ve desde arriba, la espalda oscura se confunde con el agua más profunda de abajo.

El narval ha sido cazado por los Inuit durante muchos miles de años. Se utilizan casi todas las partes del narval. La grasa y el aceite son buenos para encender y cocinar. La carne proporciona una excelente fuente de vitamina C que, de otro modo, es difícil de obtener en el Ártico. Y los colmillos se usan para fabricar lanzas y arpones. La práctica todavía se mantiene en muchas partes del Ártico.

La caza a escala industrial en los siglos XIX y XX no amenazó al narval en la misma medida que a muchas otras especies de ballenas, pero hizo que los números disminuyeran desde su punto máximo. Sin embargo, la caza no es la única amenaza. El narval también enfrenta riesgos por la contaminación (particularmente la contaminación por metales) y el cambio climático. A medida que los océanos se calientan, no solo amenaza el hábitat natural del narval, sino que también abre los océanos a más actividades humanas, como la explotación petrolera y el transporte marítimo.

Narwhal Reproducción, bebés y esperanza de vida

Debido a la dificultad de observar esta especie, el ciclo de reproducción del narval es poco conocido. Con base en datos limitados, se cree que los machos dominantes pueden tener múltiples parejas femeninas durante la temporada de reproducción entre marzo y mayo. Como se mencionó anteriormente, el colmillo masculino puede tener el doble propósito de atraer parejas y luchar contra los rivales.

Después de un período de gestación de 14 meses, la narval hembra produce uno o dos hijos en el verano siguiente. Estos terneros jóvenes nacen con la cola primero y se espera que comiencen a nadar inmediatamente desde el útero. Durante los próximos 20 meses, la cría recibirá protección y cuidado y aprenderá valiosas habilidades sociales y de supervivencia de la madre y el grupo. No está del todo claro qué tipo de papel tiene el padre en la crianza del ternero. Debido a que los machos y las hembras tienden a viajar juntos en grupo, se cree que el padre tiene alguna inversión en sus crías.

Los narvales tienen una esperanza de vida muy larga y robusta. Se estima que pueden vivir hasta 50 años en estado salvaje. La edad de madurez sexual no se conoce del todo, pero es probable que los machos tarden hasta nueve años. La hembra concibe cada dos o tres años en promedio, lo que asegura un suministro constante de nuevos terneros.

Población de narvales

Según la Lista Roja de la UICN, que rastrea datos sobre el estado de conservación de diferentes especies en la naturaleza, quedan aproximadamente 123,000 individuos maduros de narval en todo el mundo. La UICN lo cataloga como una especie de menor preocupación, lo que significa que no requiere esfuerzos especiales de conservación para mejorar la población, pero otras organizaciones como el Fondo Mundial para la Naturaleza consideran que está casi amenazada. Las amenazas inminentes, como el cambio climático, podrían hacer que la población disminuya en el futuro.

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