Pangolín

“El pangolín es el mamífero más traficado del planeta”.

El pangolín no es un animal ordinario de ninguna manera. Tienen escamas interesantes y una reacción característica de darse la vuelta cuando se sienten amenazados, dejan una clara impresión en quienes los encuentran. Su pelaje único también los ha convertido en un objetivo principal para la caza furtiva y el tráfico, lo que ha disminuido significativamente las poblaciones nativas en todo el mundo. A pesar de las similitudes con los osos hormigueros en cuanto a dieta y apariencia, estos pequeños mamíferos son bastante distintos y se clasifican en su propio orden taxonómico.

¡Datos increíbles sobre el pangolín!

  • Las escamas de pangolín son en realidad mechones de cabello hechos de queratina.
  • Los pangolines se ven y actúan como osos hormigueros, pero no están estrechamente relacionados con ellos.
  • Los pangolines son animales con glándulas odoríferas que pueden rociar olores como mecanismo defensivo secundario.
  • Los pangolines son uno de los animales más traficados en todo el mundo.

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Nombre científico del pangolín

Los pangolines también se conocen como osos hormigueros escamosos, aunque son distintos de los osos hormigueros reales tanto en taxonomía como en genética, además de sus orígenes compartidos en la clase Mammalia. Las 8 especies son miembros de la familia Manidae del orden Pholidota, que lleva el nombre de la antigua palabra griega para «escama con cuernos». Las 8 especies se distribuyen en tres géneros: Manis, Phataginus y Smutsia.

Apariencia de pangolín

Los pangolines no son los animales más elegantes o gráciles, pero lo que les falta en estética lo compensan con una funcionalidad especializada. Sus cuerpos pueden variar entre 1 y 3 pies de largo con una longitud de cola adulta que se extiende entre 10 y 30 pulgadas. Tienen cabezas relativamente pequeñas y puntiagudas que están adaptadas para infiltrarse en madrigueras y nidos de insectos.

Estos mamíferos tienen varias adaptaciones y características únicas, incluida la falta total de dientes en la boca. En cambio, tienen una lengua larga y móvil que está perfectamente diseñada para depredar insectos. Sus piernas rechonchas también están equipadas con juegos de garras afiladas que les ayudan a agarrarse a los árboles y desgarrar los nidos mientras buscan presas. Su cola prensil también funciona como un soporte crucial para su cuerpo, ya que utilizan sus patas delanteras como herramientas de usos múltiples.


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El animal más traficado del mundo, el pangolín.

Eugene Troskie/Shutterstock.com

Las escamas únicas del pangolín

Las escamas de los pangolines son su característica más destacada y una de las razones por las que son muy traficados. Estas formaciones en realidad están formadas por mechones de cabello hechos de queratina, que es la misma sustancia que se encuentra en las uñas humanas. Estos grumos son suaves para los recién nacidos, pero rápidamente comienzan a endurecerse en escamas fuertes a medida que maduran. Forman una armadura duradera que actúa como un mecanismo de defensa cuando el animal se enrosca en una bola apretada cuando se enfrenta a una amenaza inminente.

Comportamiento del pangolín

Los pangolines son generalmente tímidos y solitarios, prefiriendo vivir solos o en parejas. Son principalmente nocturnos, con la excepción de una especie, y pueden buscar comida en los árboles o en el suelo. Su cuerpo y sus escamas acorazadas les permiten emplear una postura de pelota defensiva, muy parecida a la de un armadillo, cuando se enfrentan a los depredadores. También tienen glándulas secretoras de olores que les permiten propulsar un rocío nocivo como elemento disuasorio contra las amenazas.

Hábitat del pangolín

Los pangolines se encuentran en diversos hábitats tanto en Asia como en África. Manis pentadactyla se encuentra en toda China, M. javanica es originaria de varios lugares del sureste de Asia y M. crassicaudata es originaria de India. Las 5 especies restantes se encuentran en el centro y sur de África, con un rango que abarca más de la mitad del continente.

Algunas especies son arborícolas, por lo que pasan la mayor parte del tiempo durmiendo, cazando y viviendo en los árboles. Sus garras afiladas y su cola grande y flexible les permiten agarrarse a las superficies verticales mientras usan sus garras delanteras para entrar en los nidos de insectos. Otras especies son principalmente terrestres, lo que significa que se adhieren al suelo y normalmente habitan en madrigueras. Todas las especies pueden navegar en el agua con cierta habilidad, aunque no se sabe que frecuentan ambientes acuáticos.

Dieta del pangolín

Al igual que los osos hormigueros, los pangolines son insectívoros exclusivos que suelen buscar presas que habitan en colmenas o nidos grandes. Lo que les falta en agudeza visual, lo compensan con un sentido del olfato extremadamente fuerte. Sus afiladas fosas nasales les ayudan a buscar presas y determinar su ubicación debajo del suelo o debajo de la corteza de los árboles.

¿Qué comen los pangolines?

Las hormigas y las termitas son objetivos principales debido a su estructura de nido centralizada y sus abundantes poblaciones. Las larvas de varios insectos también sirven como fuente potencial de alimento, en particular para las especies de pangolines arbóreos. Su lengua larga y flexible y su saliva pegajosa son perfectas para capturar pequeños insectos en sus nidos o en superficies rugosas.

Depredadores y amenazas del pangolín

Los humanos son, con mucho, la amenaza más importante para las poblaciones de pangolín en todo el mundo. Los animales han sido cazados durante mucho tiempo como fuente de alimento, pero sus escamas también son muy apreciadas en algunas culturas como ingrediente de la medicina tradicional. Como el mamífero más traficado del mundo, todas las especies de pangolín enfrentan algún riesgo de extinción. Las clasificaciones actuales entre las 8 especies van desde vulnerables hasta en peligro crítico y existen controles estrictos sobre el comercio internacional tanto de carne como de escamas.

Si bien la caza furtiva y la caza humana son la principal preocupación cuando se trata de la gestión de la población, también existen depredadores naturales en toda la zona de distribución nativa del pangolín. Cualquier gran depredador local es una amenaza potencial, incluidas las hienas, los leones y las pitones.

Pangolín y COVID

En 2020, los investigadores de COVID descubrieron que los pangolines albergaban un coronavirus que era extremadamente similar al responsable de la pandemia de COVID-19. Si bien esto no estableció un vínculo definitivo ni sugirió al animal como un posible portador, generó preocupaciones sobre el funcionamiento del animal como vector de la infección por coronavirus. Esto los convierte en el segundo animal, después de los murciélagos, identificado como posible fuente o portador del coronavirus. Esta revelación también causó cierta preocupación entre los conservacionistas sobre el riesgo de que las personas apunten a los pangolines para exterminarlos para reducir el riesgo percibido de COVID.

Ciclo de vida y reproducción del pangolín

Las parejas de pangolín suelen aparearse solo una vez al año, y las temporadas regionales de apareamiento suelen ocurrir durante el verano o el otoño. Los machos dejan marcadores de olor para atraer parejas potenciales a su territorio. En situaciones competitivas, los machos adversarios usan sus colas pesadas como armas para lograr el dominio y ganarse el derecho a reproducirse con la hembra.

Las madres generalmente solo dan a luz a un cachorro a la vez, pero algunas especies en Asia pueden tener dos o tres a la vez. El período típico de gestación varía según la especie, oscilando entre 70 y 140 días. Las primeras semanas de vida las pasa escondido en una madriguera o nido. Después de que el cachorro ha madurado un poco y sus escamas blandas han comenzado a endurecerse, cabalga sobre la cola o la espalda de su madre para acompañarla mientras caza.

El proceso de destete generalmente comienza después de unos meses, pero las crías de pangolín pueden permanecer con su madre hasta por dos años. Las madres finalmente abandonan a sus crías cuando alcanzan la edad adecuada para valerse por sí mismas. La esperanza de vida en la naturaleza es incierta, pero se sabe que los animales viven hasta 20 años en cautiverio.

Población de pangolín

Si bien los conservacionistas no tienen una idea clara de la población total de pangolines en Asia y África, hay muchas razones para creer que están en fuerte declive. Cientos de miles de animales son asesinados por su carne y escamas cada año, lo que provocó una prohibición internacional masiva de todo comercio en 2016.

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