Perrito De Las Praderas

El perrito de las praderas se encuentra en el centro de todo el ecosistema de la pradera americana.

A pesar de su nombre, las cinco especies de perritos de las praderas no son caninos en absoluto, sino roedores. Fueron nombrados por sus sonidos de ladridos como los de un perro. Se les considera la especie clave de las llanuras occidentales. Sus madrigueras ayudan a remover el suelo y promueven la penetración del agua. Su estiércol rico en nitrógeno es un fertilizante de alta calidad que enriquece el suelo. Y proporcionan una fuente de alimento estable para los depredadores. Los expertos creen que la pérdida de los hábitats de las praderas y la desaparición de las poblaciones de perritos de las praderas están relacionadas.

¡3 datos increíbles sobre el perrito de las praderas!

  • La primera descripción del perrito de las praderas provino de las expediciones de Lewis y Clark en 1804. Lewis lo describió como parecido a una ardilla que ladra.
  • Uno de los hechos más asombrosos es que los perritos de las praderas están organizados en grandes colonias llamadas pueblos. El pueblo de perros de la pradera más grande jamás descubierto tenía 25,000 millas cuadradas de tamaño y tenía alrededor de 400 millones de habitantes.
  • El perrito de las praderas de cola negra y el perrito de las praderas mexicano exhiben un comportamiento conocido como jump-yip en el que saltan en el aire y emiten un fuerte ladrido. Este comportamiento es contagioso y pronto se propaga por el resto de la colonia. No está muy claro por qué hacen esto, pero esta adaptación podría ser una especie de señal clara para los depredadores. Otra explicación es que ayuda a los perritos de las praderas a recopilar información sobre la vigilancia de los compañeros de colonia cercanos.

Nombre científico del perrito de las praderas

El nombre científico del género perrito de las praderas es Cynomys. Esta parece ser la combinación de dos palabras griegas que se traducen aproximadamente como «perro ratón». El género pertenece a la familia de Sciuridae junto con todos los demás tipos de ardillas.

Apariencia del perrito de las praderas

Estos animales tienen una apariencia generalmente parecida a una ardilla. Se caracteriza por un cuerpo pequeño pero robusto, orejas redondeadas, cola corta y fuertes garras excavadoras. El pelaje corto y áspero es de un color tostado amarillento con toques de marrón y rojo. La cola también está cubierta de pelaje negro, blanco o gris. Con un peso de entre 1 y 4 libras, el perrito de las praderas tiene aproximadamente el mismo tamaño que un conejo. Su cuerpo mide de 12 a 16 pulgadas, mientras que la cola agrega otras 1 a 5 pulgadas. Los machos tienden a ser un poco más grandes que las hembras en promedio, pero su apariencia es similar a excepción de las diferencias sexuales obvias.

Familia inquisitiva de perros de la pradera alerta permanente.
Familia inquisitiva de perros de la pradera alerta permanente.

Mantequilla de Edwin/Shutterstock.com

Comportamiento del perrito de las praderas

La vida social de estos animales gira en torno a la colonia (el término técnico es cuadrilla o clan, según la especie). La unidad básica de la colonia es la familia, que consta de uno o dos machos, unas pocas hembras y sus crías. Un solo “pueblo” de perritos de la pradera puede constar de cientos de miembros divididos en varias unidades familiares, todas independientes pero que trabajan juntas. Cada miembro contribuye al éxito de la familia o colonia cazando para comer, protegiendo la guarida y acicalándose unos a otros.


l perrito de las praderas


Para comunicarse, estos animales han desarrollado numerosas adaptaciones vocales. El familiar sonido de ladrido por el que son conocidos es en realidad una llamada de alarma. Cuando el animal ve a un depredador, emite una fuerte llamada que envía al resto de la colonia a correr en busca de refugio. La comunicación de los perros de la pradera es bastante compleja. Algunos estudios sugieren que pueden transmitir detalles precisos sobre la procedencia del intruso y su apariencia. Incluso puede distinguir entre humanos y halcones sin ningún problema. El tacto es otro aspecto importante de la comunicación del perro de la pradera. Las caricias e incluso los besos sirven para reforzar las relaciones y los lazos entre los miembros de una misma familia o grupo.

Estos animales construyen algunas de las casas más impresionantes del reino animal. Estos hogares consisten en madrigueras subterráneas, túneles y cámaras con dormitorios, guarderías y baños distintivos. Cada una de las seis entradas a la madriguera está marcada por un montículo en forma de volcán. Estos montículos sirven como una especie de puesto de escucha desde el cual un miembro de la colonia puede protegerse contra los depredadores cercanos. Generalmente hay una madriguera por familia. Sin embargo, estas madrigueras pueden formar un pueblo completo que abarca un promedio de 247 acres.

En un entorno hostil de escasos recursos, estos animales tienen múltiples estrategias para sobrevivir. Cuando llega el invierno, el animal tiene la capacidad de hibernar o ralentizar su metabolismo para conservar energía. Pueden pasar largos períodos de tiempo sin comida ni agua. Algunas especies, como el perrito de las praderas de cola blanca, también matarán deliberadamente a otras ardillas terrestres para eliminar a los competidores y maximizar las probabilidades de supervivencia de su propia descendencia. Dado su estilo de vida herbívoro, el animal obviamente no come la carne de su enemigo caído, sino que la deja para que los carroñeros la recojan.

Hábitat del perrito de las praderas

Estos animales se pueden encontrar en las llanuras, valles y mesetas del oeste de los Estados Unidos y partes de México. Hay cinco especies, cada una correspondiente a una región geográfica diferente: el perrito de las praderas de Gunnison se puede encontrar en el suroeste de los Estados Unidos, el perrito de las praderas de cola negra en el centro de los Estados Unidos, el perrito de las praderas de cola blanca en Wyoming, Utah, y Colorado, el perrito de las praderas mexicano en los estados del noreste de México y el perrito de las praderas de Utah en el estado que lleva su nombre.

Depredadores y amenazas del perrito de la pradera

Estos animales enfrentan muchas amenazas en la naturaleza. Siempre está en riesgo de muerte por depredadores naturales e incluso por otros perros de la pradera. Pero la principal amenaza para su existencia proviene de la actividad humana. La conversión de praderas en tierras de cultivo, pastos y pueblos ha reducido la extensión total de los hábitats naturales del animal. Esto se ha visto exacerbado por el hecho de que muchas personas los consideran plagas por sus destructivos hábitos de excavación y los cazan deliberadamente. Se estima que perdieron alrededor del 95% de su territorio natural en el siglo XX. Otra amenaza inesperada proviene del antiguo flagelo de la peste bubónica, que puede diezmar una colonia entera y también propagarse a otros animales, incluidos los humanos. Como resultado de todas estas amenazas, el número de perritos de las praderas ha caído un 98% desde su punto máximo.

¿Qué come el perrito de las praderas?

Como parte vital de la cadena alimentaria local, el animal es una fuente de alimento para numerosos depredadores. Es presa de hurones, zorros, tejones, coyotes, águilas y halcones, que asaltan los nidos o toman por sorpresa al perrito de las praderas.

¿Qué come el perrito de las praderas?

Estos animales salen durante el día para alimentarse de raíces, hierbas, brotes y semillas. Algunas especies complementarán su dieta con insectos.

Reproducción y ciclo de vida del perrito de las praderas

La temporada de reproducción del perrito de las praderas generalmente se alinea con los meses de fines del invierno o principios de la primavera. La hembra está disponible sexualmente por un tiempo muy corto (quizás tan solo una hora) cada año. Ella anunciará su disponibilidad sexual a través de sus comunicaciones vocales y su comportamiento. Su estrategia de apareamiento es mayoritariamente poligínica; esto significa que un solo macho se reproducirá con múltiples hembras cada año e intentará evitar que tenga otras parejas sexuales.

Estos animales casi siempre se aparean bajo tierra, quizás para evitar a los depredadores y la competencia con otros machos. Después de aproximadamente un mes de embarazo, la madre produce una camada de tres a ocho cachorros, rara vez más. Nacido ciego y sin pelo, cada nuevo bebé depende completamente de la protección de los padres. Durante las primeras seis semanas de su vida, permanecen a salvo dentro de la madriguera, alimentándose de la leche materna. A medida que aprenden valiosas habilidades de caza y supervivencia, los cachorros lograrán una independencia total después de aproximadamente un año. En ese momento, los machos se dispersarán del grupo para buscar su propia fortuna, mientras que las hembras tenderán a permanecer en la misma unidad familiar durante toda su vida.

Cada bebé requiere una gran cantidad de inversión de los padres para sobrevivir. Las madres son las responsables directas de su cuidado, mientras que el padre contribuirá a su supervivencia defendiendo la madriguera de depredadores y amenazas. A pesar de este cuidado de los padres, la deserción es bastante alta. Se espera que solo alrededor de la mitad de la camada sobreviva el primer año. Curiosamente, no son solo los factores ambientales y depredadores los que contribuyen a este desgaste; también es la amenaza de otros perros de la pradera. Algunas especies matarán deliberadamente a otros cachorros, incluso de parientes cercanos, para liberar recursos para su propia descendencia. Si bien esta adaptación puede parecer brutal, hay cierta lógica en su comportamiento. Los cachorros que llegan a la edad adulta tienen una vida útil de tres a cuatro años en promedio y quizás hasta ocho.

Población de perros de la pradera

Si bien la cantidad exacta de estos animales no se conoce del todo, la población disminuyó drásticamente en el siglo XX debido a la pérdida de hábitat, las enfermedades y el exterminio deliberado. Los perros de las praderas de cola blanca, de cola negra y de Gunnison todavía están clasificados como de menor preocupación por la Lista Roja de la UICN, pero los perros de las praderas de Utah y México están en peligro de extinción y en riesgo de extinción. Desafortunadamente, todavía no hay suficiente protección, incluso en terrenos públicos, para revivir los números a los niveles anteriores.

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