Protelo

«Los lobos hormigueros juegan un papel positivo en el ecosistema al limitar la cantidad de termitas en su área de distribución natural».

El lobo hormiguero es el primo menos conocido de las hienas rayadas y manchadas. Debido a que es tímido, escurridizo y nocturno, las personas rara vez lo encuentran.

El nombre lobo hormiguero significa esencialmente lobo terrestre en los idiomas afrikáans y holandés, pero esto es engañoso porque no es un lobo en absoluto. En cambio, pertenece a la familia de las hienas, un hecho que es bastante obvio solo por su apariencia. Se parece bastante a una hiena rayada, cuyo hábitat africano se superpone con el suyo. Este artículo cubrirá algunos datos interesantes sobre la identificación, la dieta, el hábitat y el comportamiento del lobo hormiguero.

Lobo hormiguero contra hiena

Como se acaba de mencionar, el lobo hormiguero es un miembro de la familia de las hienas, y su apariencia es bastante similar a la de una hiena. Las principales diferencias son que los lobos hormigueros son generalmente más pequeños en tamaño corporal, viven en grupos más pequeños de unidades familiares y consumen insectos en lugar de carroña o presas más grandes.

¡3 datos increíbles sobre el lobo hormiguero!

  • Se cree que los lobos hormigueros son un ejemplo de una hiena «primitiva». Esto significa esencialmente que pueden haber evolucionado a partir de una rama muy temprana de la familia de las hienas antes de que surgieran las otras tres especies. Según la evidencia genética y fósil, probablemente se separaron del resto de la familia de las hienas en algún momento entre hace 15 y 32 millones de años. Alguna vez se pensó que el lobo hormiguero podría no ser una hiena en absoluto, sino una especie estrechamente relacionada que imita la apariencia de la hiena rayada para engañar a los depredadores potenciales, pero esta explicación ha caído en desgracia a medida que los científicos han reunido más evidencia.
  • Debido a que los lobos hormigueros están específicamente adaptados para comer termitas, algunos de sus dientes se han convertido en clavijas desafiladas, que apenas son capaces de masticar carne. Sus poderosas mandíbulas se utilizan para defender el territorio.
  • Un nombre alternativo para esta especie es maanhaar-chacal, que significa melena-chacal en holandés, aunque no está estrechamente relacionado con los chacales en absoluto.

Nombre científico

El nombre científico del lobo hormiguero es Proteles cristata. El nombre del género Proteles, que esencialmente significa «frente completo» en griego, se refiere al hecho de que tiene cinco dedos en las extremidades delanteras y solo cuatro en las patas traseras. Cristata proviene de una palabra latina que significa peine o mechón en la cabeza de un animal (refiriéndose a su lujosa melena). El lobo hormiguero es el único miembro vivo de todo su género. Junto con la hiena marrón, la hiena manchada y la hiena rayada, es miembro de la familia Hyaenidae. Una vez se colocó en su propia familia separada, pero esto ya no se considera correcto.

Apariencia

El lobo hormiguero podría confundirse accidentalmente con una hiena si no sabe qué marcadores de identificación clave buscar. La característica más destacada son las fuertes rayas oscuras sobre un fondo de pelaje marrón o amarillo con marcas negras adicionales alrededor de las patas, la cola y el hocico. También tiene una melena espesa que va desde la cabeza hasta la cola y orejas grandes en forma de triángulo. Sin embargo, en comparación con la mayoría de las hienas, también tiene cinco dedos en las patas delanteras en lugar de cuatro. La mayoría de los miembros de la especie miden alrededor de un metro de largo y pesan entre 17 y 31 libras. Esto los convierte en el miembro más pequeño de la familia de las hienas. Los machos y las hembras se ven casi idénticos en coloración y tamaño.


Aardwolf


El lobo hormiguero se confunde comúnmente con un lobo, pero en realidad es parte de la familia de las hienas.

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Comportamiento

Debido a su comportamiento tímido y esquivo, todavía hay mucho sobre los lobos hormigueros que aún no entendemos. Durante mucho tiempo se pensó que el lobo hormiguero era una criatura solitaria. Pero, de hecho, como hemos aprendido desde entonces, la unidad básica de la vida social del lobo hormiguero parece ser la familia, que consiste en una pareja reproductora y su descendencia inmediata. Hay poca evidencia de que forme manadas o grupos más grandes durante períodos prolongados. La pareja reproductora cría a las crías juntas casi todo el año y defiende su territorio contra los agresores externos. Pueden crear hasta 10 madrigueras, así como varias áreas de eliminación de desechos, dentro de su territorio. La guarida generalmente se compone de un simple agujero, grieta o madriguera abandonada de puercoespín o oso hormiguero en el suelo.

Los lobos hormigueros hacen la mayor parte de su comunicación con las marcas de olor de su glándula anal. Este olor se unta por todo el follaje para marcar su territorio y atraer parejas. Tienden a hacer muy pocos sonidos a menos que estén amenazados o asustados. Las únicas excepciones son algunos cloqueos, ladridos y rugidos. Si está en peligro directo, entonces los pelos en la parte posterior de la melena se erizarán y puede emitir una sustancia maloliente de la glándula anal. El lobo hormiguero también puede perseguir al intruso fuera de su territorio, pero dada la baja velocidad, puede preferir dejarlo ir. Solo cuando el lobo hormiguero sea más rápido alcanzará al otro animal e instigará una pelea.

A pesar del fuerte vínculo entre la pareja de apareamiento, el lobo hormiguero parece hacer la mayor parte de su búsqueda de alimento solo sin la ayuda de su pareja. Como animal nocturno, sale por la noche para realizar la mayor parte de su alimentación, y luego se retira a la guarida subterránea durante las horas del día para evitar el calor fulminante. Este comportamiento puede cambiar durante los meses de invierno cuando sale por la tarde y luego duerme por la noche. Hay alguna evidencia que sugiere que el lobo hormiguero puede compartir parte de su territorio o cazar en pequeños grupos cuando la comida es particularmente escasa. Esto maximiza sus posibilidades de encontrar comida.

Hábitat

El lobo hormiguero prefiere habitar sabanas abiertas secas y pastizales con precipitaciones anuales mínimas. Se puede encontrar en dos lugares desconectados separados: el cuerno oriental de África alrededor de Etiopía, Somalia y Kenia, y la parte sur de África alrededor de Angola, Zambia y Sudáfrica. Existe cierto debate sobre si estas poblaciones del este y del sur deben considerarse subespecies completamente separadas porque, aparte de sus rangos distintivos, son similares en todo lo demás.

Depredadores y amenazas

El lobo hormiguero enfrenta pocas amenazas significativas en la naturaleza porque generalmente se mantienen apartados y no molestan a los humanos con demasiada frecuencia. Sin embargo, a veces corren el peligro de ser víctimas de la caza, los accidentes automovilísticos y la pérdida de hábitat por la invasión de hábitats humanos.

¿Qué come el lobo hormiguero?

Los lobos hormigueros adultos tienen pocos depredadores serios en la naturaleza, pero el cachorro de lobo hormiguero es vulnerable a los chacales, leones, leopardos y otras hienas. Los perros de caza a veces también atacan y matan al lobo hormiguero.

¿Qué come el lobo hormiguero?

Los lobos hormigueros pueden parecer temibles depredadores, pero su dieta consiste casi exclusivamente en termitas. Después de localizar los montes de termitas a través del olor y el sonido, el lobo hormiguero desenterrará la cantera con sus afiladas garras. Luego lamerá las termitas directamente del suelo con su lengua larga y pegajosa. Se estima que un solo individuo puede consumir alrededor de 300.000 termitas cada noche. Las termitas también les proporcionan la mayor parte del agua que necesitan en sus hábitats secos y áridos. Los lobos hormigueros son inmunes a las toxinas que producen estas termitas para evitar que otros depredadores se las coman. Si las termitas no están disponibles, entonces pueden consumir escarabajos y otros insectos. Contrariamente a lo esperado, no parecen buscar carroña en absoluto como otras hienas, pero pueden consumir insectos directamente de un cadáver.

Reproducción y Ciclo de Vida

La temporada de apareamiento del lobo hormiguero posiblemente puede tener lugar en cualquier época del año, pero dependiendo de dónde viva, la reproducción a menudo alcanza su punto máximo en los meses lluviosos. Para atraer a una pareja potencial, tanto los machos como las hembras secretan un olor acre de la glándula anal. Si la hembra acepta lo que el macho tiene para ofrecer, formarán lazos de pareja y producirán una sola camada por año. Sin embargo, los machos más agresivos pueden entrometerse en otro territorio y copular con la pareja de un macho más débil también.

Después de un período de gestación que dura aproximadamente 90 días, la madre dará a luz a una camada de dos a cinco cachorros con los ojos abiertos pero indefensos. Permanecerán seguros y protegidos en la guarida subterránea, alimentándose de la leche materna durante los primeros tres o cuatro meses de sus vidas. El padre tiene la responsabilidad de cuidar la guarida, mientras que la madre hará viajes de búsqueda de alimento al exterior. Cuando las crías estén completamente destetadas, cada cachorro será alimentado con termitas regurgitadas hasta que tenga la edad suficiente para cazar por su cuenta.

Estos viajes de búsqueda de alimento se vuelven progresivamente más audaces y más alejados de la guarida con cada mes que pasa. El cachorro de lobo hormiguero seguirá aprendiendo y creciendo bajo la supervisión de los padres durante el primer año. Después de eso, dejan a la familia para replantear su territorio. La mayoría de los lobos hormigueros alcanzan la madurez sexual completa alrededor de 1,5 a 2 años de edad. La esperanza de vida del lobo hormiguero no se conoce exactamente, pero otras especies de hienas estrechamente relacionadas pueden vivir alrededor de 15 años o más en la naturaleza.

Población

Los lobos hormigueros se consideran una especie de menor preocupación por la Lista Roja de la UICN. Esto significa que los números son saludables y no requieren esfuerzos especiales de conservación. No se sabe cuántos lobos hormigueros viven en toda su área de distribución, en parte porque su comportamiento elusivo y nocturno hace que sea difícil de estimar. Sin embargo, según el comportamiento del lobo hormiguero, sabemos que las densidades de población son bastante bajas. Una sola pareja reproductora puede ocupar un territorio de 1 a 4 kilómetros cuadrados (0,4 a 1,5 millas cuadradas). El macho defenderá su territorio tanto dentro como fuera de la temporada de cría.

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