Rata Almizclera

La rata almizclera es un roedor luchador que divide su tiempo entre el agua y la tierra.

Con sus patas palmeadas y su gran cola en forma de timón, la rata almizclera es una especie muy bien adaptada y exitosa que tiene un rango enorme en los humedales y lagos de agua dulce del hemisferio norte. Aunque no participa en proyectos de construcción masivos como el castor, la rata almizclera construye casas sólidas alrededor del agua en las que puede acomodar a toda una familia. Estos reproductores rápidos a veces entran en conflicto entre sí por el espacio vital y los recursos.

¡5 datos increíbles sobre la rata almizclera!

  • La rata almizclera es un animal que tradicionalmente ha sido fuente de alimento y pelaje para los humanos desde hace miles de años. A principios del siglo XX, era una de las fuentes de pieles más valiosas de América del Norte.
  • Se han descubierto cientos de fósiles de rata almizclera que datan de hace más de 4 millones de años. Estos fósiles revelan que los antepasados ​​de las ratas almizcleras experimentaron un aumento en el tamaño del cuerpo, el tamaño del cráneo y la complejidad de los dientes con el tiempo.
  • La rata almizclera en realidad se considera una especie invasora en varios territorios no nativos. Algunos países incluso han prohibido su importación.
  • A medida que envejece, estos roedores muestran signos visibles de desgaste, como el pelaje grisáceo.
  • La rata almizclera tiene un papel destacado en algunos mitos de creación de los nativos americanos. Se dice que desenterraron el barro que se utilizó para crear el mundo.

Para obtener más información, lea «10 datos increíbles sobre la rata almizclera».

Nombre científico de la rata almizclera

El nombre científico de la rata almizclera es Ondatra zibethicus. Ondatra se deriva de la palabra huron y wyandot para el animal y nos llegó a través del francés, mientras que zibethicus es una palabra latina que significa olor a almizcle debido a su fuerte olor. La rata almizclera es el único miembro actualmente vivo del género Ondatra. En términos más generales, pertenece a la familia Cricetidae en el orden más grande de Rodentia junto con los campañoles, los lemmings, los hámsteres y las ratas y ratones del Nuevo Mundo. De hecho, algunos taxónomos creen que la rata almizclera es en realidad solo un tipo de campañol. La mayoría de los campañoles son terrestres, pero hay varias especies de campañoles de agua (una de las cuales vive en América del Norte) que son de naturaleza semiacuática.

Apariencia de rata almizclera

La forma del cuerpo del animal tiene más que un parecido pasajero con el castor, pero a pesar de un hábitat y un estilo de vida compartidos, los dos animales solo tienen una relación lejana dentro del orden de Rodentia. El gran cuerpo de la rata almizclera no mide más de 25 pulgadas y pesa entre 1,5 y 4 libras. La cola plana y escamosa agrega otras 7 a 11 pulgadas al tamaño del cuerpo. Su cuerpo se complementa con largos bigotes, grandes dientes que emergen del cráneo, patas cortas y patas traseras palmeadas. El denso pelaje impermeable, que es de color marrón oscuro (aunque más claro en el verano), puede atrapar aire debajo, lo que proporciona a la rata almizclera mucho calor y flotabilidad. Los labios tienen la capacidad de cerrarse detrás de los incisivos frontales para que la rata almizclera pueda roer bajo el agua sin ahogarse. Las pequeñas orejas son apenas visibles a través del pelaje.

Rata almizclera nadando en un estanque
Rata almizclera nadando en un estanque

Steve Gillick/Shutterstock.com


la rata almizclera


Comportamiento de la rata almizclera

Durante la mayor parte del año, la rata almizclera es un animal solitario que solo puede compartir una guarida con otros para conservar el calor corporal. Pero durante la temporada de cría, la vida social de la rata almizclera se orienta en torno a grandes grupos familiares formados por una pareja de machos y hembras y toda su descendencia. Estos grupos se pelean entre sí por un territorio limitado, lo que con frecuencia conduce a lesiones y muerte. Si el territorio se llena demasiado, entonces la hembra podría expulsar a algunas de las crías del nido. Estos animales se comunican entre sí o advierten a los intrusos secretando un almizcle de olor fuerte. También tiene una gama de chirridos y chirridos.

Aunque en su mayoría son nocturnas, las ratas almizcleras son animales que están más activos entre la media tarde y el anochecer. Son bastante lentos y engorrosos en tierra, pero son buenos nadadores que pueden permanecer bajo el agua de 12 a 17 minutos seguidos e incluso nadar hacia atrás. Estos roedores reman con sus patas traseras palmeadas y usan su cola como timón.

La rata almizclera también es una buena excavadora que puede crear túneles a partir de montones de vegetación y lodo en o cerca de aguas poco profundas. Estas casas, que se llaman flexiones, brindan protección contra los depredadores y las inclemencias del tiempo. Suelen tener una entrada submarina y al menos una cámara. Por lo general, no almacenan alimentos para el invierno, pero si los recursos comienzan a escasear, puede consumir el interior de su propia madriguera. A veces, la rata almizclera también recurrirá a madrigueras de castores abandonadas. Algunos informes indican que una rata almizclera puede incluso convivir con un castor y ayudarlo a identificar a los depredadores cercanos.

Hábitat de la rata almizclera

La rata almizclera es endémica de las regiones templadas y más frías de los Estados Unidos y Canadá. La especie se introdujo más tarde en Europa y el norte de Asia (principalmente Rusia) a principios del siglo XX y se extendió rápidamente desde allí. La rata almizclera prospera en lagos de agua dulce, estanques, pantanos y marismas con 4 a 6 pies de agua donde tiene mucho espacio para construir su nido.

Dieta de la rata almizclera

Las ratas almizcleras son en realidad comedores omnívoros que pueden comer de manera oportunista ya sea vegetación o carne, pero la mayor parte de su dieta consiste en materia vegetal, la más importante de las cuales es probablemente la espadaña. La parte carnívora de la dieta consiste en animales pequeños, como ranas, cangrejos de río, tortugas, mejillones y peces. La rata almizclera come aproximadamente un tercio de su peso en alimentos todos los días.

Para ver un desglose completo de la dieta de una rata almizclera, asegúrese de leer nuestra guía completa: «¿Qué comen las ratas almizcleras?»

Depredadores y amenazas de la rata almizclera

La rata almizclera es una fuente importante de alimento para una cantidad asombrosa de depredadores como coyotes, mapaches, lechuzas, caimanes, gatos monteses, pumas, zorros, osos, glotones, águilas, mocasines de agua, visones y nutrias de río. En algunas áreas, es un intermediario crítico en el ecosistema entre las partes más bajas de la cadena alimentaria y los depredadores superiores en la parte superior.

La caza de ratas almizcleras era más común en el pasado. Todavía ocurre hoy, pero no necesariamente por recursos. En algunas partes de Europa, la rata almizclera se considera una especie invasora y, por lo tanto, es cazada y envenenada debido al daño que causa en los diques y diques de los que depende la gente para evitar inundaciones. La especie también puede causar daños a cultivos y jardines cercanos a su hábitat natural.

Debido a su tasa reproductiva prolífica, las poblaciones tienden a sobrevivir bien en la mayoría de las áreas, incluso cuando la rata almizclera es cazada o infectada por una enfermedad (aunque las poblaciones de Pensilvania parecían estar en declive durante décadas). Y aunque grandes extensiones de sus humedales nativos han sido destruidos en los Estados Unidos, la rata almizclera se ha adaptado bien a la vida cerca de los canales recién creados, los canales de riego y los pequeños escurrimientos y arroyos. La disminución de algunos depredadores naturales ha provocado que las poblaciones de ratas almizcleras crezcan más allá de lo normal, a veces incluso excediendo la capacidad del ecosistema para sustentarlas.

Reproducción y ciclo de vida de la rata almizclera

La rata almizclera tiene una temporada de cría que dura en primavera y verano entre marzo y agosto. Como se mencionó anteriormente, la rata almizclera es una especie monógama que forma parejas reproductoras con un área de distribución definida. Sin embargo, si el espacio es limitado y las poblaciones están superpobladas, entonces la rata almizclera puede formar jerarquías de dominio y tener un comportamiento polígamo, lo que significa que un solo adulto tendrá múltiples parejas durante la temporada de reproducción. El apareamiento ocurre mientras las ratas almizcleras están parcialmente sumergidas en el agua o sentadas a horcajadas sobre algunos escombros en la superficie del agua.

La hembra produce dos o tres camadas por año, cada una de las cuales consta de seis a ocho crías en promedio. Después de un período de gestación de unos 28 días, cada kit nace pequeño, sin pelo y totalmente dependiente del grupo para su protección y alimentación. Durante el primer mes de sus vidas, los cachorros dependen completamente de la madre para su protección y leche. El padre casi no juega ningún papel en el proceso de crianza de los jóvenes. Los kits tardan entre seis meses y un año en desarrollarse por completo. El tiempo de desarrollo depende del clima, ya que las ratas almizcleras más al norte son las que crecen más lentamente.

La rata almizclera no suele vivir más de tres o cuatro años en libertad, pero hasta 10 años en cautiverio. Se espera que muchos de ellos mueran a causa de los depredadores en algún momento de sus vidas, por lo que compensan esta alta tasa de desgaste con sus altas tasas de reproducción. Esto también puede conducir a la sobrepoblación y al conflicto en algunas áreas.

Población de rata almizclera

Aunque no se conocen los números exactos de la población, la rata almizclera ha sobrevivido y prosperado en casi todas partes a lo largo de su área de distribución nativa e introducida. De acuerdo con la Lista Roja de la UICN, que rastrea el estado de conservación de las especies, la rata almizclera es una especie de menor preocupación, lo que significa que no se necesitan esfuerzos especiales para aumentar su número. Algunas poblaciones de ratas almizcleras parecen experimentar un ciclo de auge y caída en función de la disponibilidad de alimentos en la zona. A medida que nacen más ratas almizcleras, la cantidad de vegetación disponible disminuye, lo que limita la cantidad de ratas almizcleras que pueden sobrevivir. A medida que disminuye la población, los niveles de vegetación vuelven a la normalidad. De esta manera, los números tienden a igualarse con el tiempo.

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