¿Es Una Orca Una Ballena?

El término Orca es en parte muy adecuado. Aunque son mamíferos marinos hermosos y fascinantes, son cazadores inteligentes y prolíficos. Aunque sólo sobreviven en el agua, pueden capturar presas en tierra cerca de la orilla del agua. Su enorme fuerza, sus dientes afilados y su gran inteligencia los convierten en máquinas de matar para diversas presas, incluidos animales mucho más grandes que ellos. De hecho, son un superdepredador ya que no tienen depredadores naturales en su hábitat. También se les llama orcas, algo que puede ayudarnos a entender por qué el nombre de orca es sólo a medias.

En Wiki Animales respondemos a la pregunta ¿Es una orca una ballena? Descubrimos la respuesta y mostramos cómo puede ayudarnos mejor a comprender el reino animal.

¿Las orcas son ballenas?

Los cetáceos son animales del infraorden. cetáceos. Todos ellos son mamíferos que tienen hábitos exclusivamente acuáticos, es decir, sólo viven en el agua. Se trata principalmente, pero no exclusivamente, de agua salada. La mayor diversidad de cetáceos se puede encontrar en los océanos de la Tierra, pero algunas especies viven en ecosistemas de agua dulce e incluso de agua salobre.

En el reino animal es común referirse a un grupo taxonómico como un nombre más general. Por este motivo, mucha gente se refiere a los cetáceos como ballenas. Sin embargo, esto es una generalización. El infraorden Cetacea contiene no sólo ballenas, sino que también incluye delfines y marsopas.

Esta categorización taxonómica se complica aún más por el hecho de que no todas las ballenas son ballenas. Con esto queremos decir que hay animales que reciben el nombre de «ballena», pero que en realidad no se consideran verdaderas ballenas. Hay dos categorizaciones que pueden ayudarnos a comprender mejor estas agrupaciones:

  • Ballenas barbadas (Mysticeti): estos contienen las especies de ballenas más grandes, como la ballena azul (Balaenoptera musculus). De hecho, la ballena azul es la especie más grande que ha existido, hasta donde muestran los registros. Se clasifican por tener placas de hueso de ballena en la boca que tamizan la comida del agua.
  • Ballenas dentadas (Odontoceti): como su nombre indica, son cetáceos que tienen dientes. Se alimentan principalmente de peces, pero algunos pueden matar a otros mamíferos gracias a sus dientes.

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La diferencia radica en la ausencia o presencia de dientes. cetáceos sin ellos utilizan un sistema de filtración para comer animales acuáticos más pequeños, mientras que las ballenas dentadas pueden morder y agarrar a sus presas para matarlas.

La orca es un tipo de ballena dentada, más concretamente, es un delfín. Si bien comparten algunas características de otras ballenas, están físicamente más cerca de otras especies de delfines. Es útil hacer esta distinción para que podamos comprender mejor a estos animales. Sin embargo, también es importante señalar que incluso el término ballena es una categorización bastante informal con varias correlaciones.

Conoce más sobre la clasificación de estos animales con nuestro artículo sobre los diferentes tipos de ballenas.

¿Por qué a la orca se le llama orca?

Como hemos mencionado, las orcas han sido identificadas con el temible apodo de orcas. Este término está asociado con su competente capacidad de caza. Ellos son depredadores extraordinarios, no sólo como individuos. Pueden realizar esta actividad en grupo con gran coordinación y precisión.

Las orcas pueden alimentarse de una amplia variedad de animales marinos, a los que persiguen y capturan de forma eficaz. Son capaces de comer al menos 45 kg de presas al día, pero pueden ingerir cantidades mayores. Esto nos da una idea de su capacidad depredatoria. Su presa incluye varios animales, entre ellos:

  • focas
  • nutrias
  • Delfines más pequeños
  • Pez
  • pulpos
  • tiburones
  • Otras ballenas

Aunque las orcas en estado salvaje rara vez han hecho ataques a humanos, ha habido ocasiones en las que las orcas lo han hecho. Cuando ocurren, generalmente se cree que los humanos fueron confundidos con presas. La falta de claridad se debe a que no hay informes de orcas que persigan a los humanos en busca de comida.

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Los ataques más comunes de orcas a humanos han sido con individuos en cautiverio. Algunos de ellos han sido fatales. La conservación de las orcas es un tema ampliamente publicitado, y estos ataques constituyen una gran parte de la narrativa. Las orcas son animales salvajes que tendrán una vida mejor en su hábitat natural. Aunque es posible entrenarlas y los humanos han desarrollado vínculos importantes con las orcas, capturarlas para cautiverio es perjudicial.

Hay otra característica importante de las ballenas dentadas que ayuda a demostrar este punto. Las ballenas dentadas, incluidos los delfines como la orca, utilizan ecolocalización. Se trata de un sistema muy sofisticado que permite a las ballenas rastrear a los miembros de su grupo a largas distancias. También se utiliza para perseguir y atrapar presas, a veces rastreándolas a lo largo de kilómetros de distancia.

Aunque puede haber casos en los que las orcas han sido mantenidas en cautiverio por razones de conservación, a menudo se las encierra con fines de entretenimiento. Tienen ecolocalización a largas distancias porque se espera que vivan en entornos vastos y viajen. Son animales de carga que viven en vainas muy unidas. Son gregarios, por lo que separarlos de su manada les causará daño.

Para obtener más información sobre el comportamiento de las orcas, echa un vistazo a nuestro artículo relacionado sobre si las orcas realmente matan.

Diferencias entre orcas y otras ballenas

Ahora que sabemos que las orcas son técnicamente no son ballenas, descubramos algunas de las diferencias entre las orcas y otras especies de ballenas. Incluyen:

  • Taxonomía: las orcas pertenecen al Odontocetos parvorder (ballenas barbadas) y ballenas al misticetos parvorder (ballenas dentadas). Hay varios tipos de cetáceos en estos grupos, pero las orcas son una especie completamente propia.
  • Presencia de dientes: las orcas son animales dentados, por lo que tienen dientes con los que capturan y desmembran a sus presas. Las ballenas barbadas carecen de ellos. En su lugar utilizan estructuras queratinizadas que
  • Hábitat: las orcas son mamíferos exclusivamente acuáticos, como todas las especies de ballenas. Sin embargo, dentro del grupo de los odontocetos también encontramos especies de agua dulce. Las orcas son animales estrictamente de agua salada.
  • Tamaño: las orcas no suelen superar los 10 metros de longitud, pero se han registrado ejemplares de ballenas que triplican este tamaño, como es el caso de la ballena azul (Balaenoptera musculus).
  • Comportamiento social: las orcas suelen formar grupos de mayor número de individuos que las ballenas. Estos grupos se conocen como vainas.
  • Respiración: en el caso de las orcas sólo existe un espiráculo o fosa nasal situada en la cabeza para respirar. Las ballenas barbadas tienen dos de estos.
  • Ecolocalización: las ballenas dentadas, al igual que la orca, tienen el poder de ecolocalización. Esto les permite utilizar sonidos para medir dónde están y dónde se encuentran otros animales en relación con ellos mismos.

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Las orcas figuran entre los datos deficientes en términos de estado de conservación por la ICUN. Sin embargo, existen muchas amenazas para sus poblaciones y se han encontrado orcas en costas con grandes cantidades de desechos plásticos en su interior. La sobrepesca y una gran reducción de sus presas son problemas graves. Conoce más sobre la conservación de los animales marinos con nuestro artículo sobre animales marinos en peligro de extinción.

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Bibliografía

  • Burnett, E. (2009). orca. Web sobre diversidad animal. Obtenido de: https://animaldiversity.org/accounts/Orcinus_orca/
  • ITS. (2022). cetáceos. Obtenido de: https://www.itis.gov/servlet/SingleRpt/SingleRpt?search_topic=TSN&search_value=180403#null
  • Reeves, R., Pitman, RL y Ford, JKB (2017). orca. La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN. Obtenido de: https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2017-3.RLTS.T15421A50368125.en